De Project Syndicate, par Yu Yongding – Le COVID-19 a durement frappé l’économie chinoise au premier trimestre de 2020, entraînant une contraction du PIB réel de 6,8% sur un an. Mais depuis que la ville de Wuhan est sortie du confinement début avril, l’économie est progressivement revenue à la normale et a augmenté de 3,2% au deuxième trimestre. Selon le consensus, le taux de croissance potentiel actuel du PIB chinois est de 6%. S’il y parvient au second semestre 2020, l’économie pourrait afficher une croissance annuelle de 2,5% en année pleine.

Ville de Wuhan, dans la province du Hubei

Mais pour atteindre ce résultat, il faudra une augmentation de la demande. L’absence de demande effective a entravé la croissance de la Chine pendant des années et la pandémie a aggravé la situation.

La consommation, qui représente 55% du PIB chinois, a baissé de 3,9% au deuxième trimestre, en plus d’une baisse de 19% au cours des trois premiers mois de 2020. Certains affirment que la consommation va désormais exploser et devenir le principal moteur de la croissance reste de l’année.

Mais cela est peu probable, car les ménages seront impatients de reconstituer l’épargne qu’ils ont épuisée pendant le verrouillage. Le gouvernement peut et doit apporter une aide aux ménages affectés par le COVID-19, mais il ne peut pas faire grand-chose pour stimuler la consommation.

Les exportations et les importations de la Chine ont baissé respectivement de 3% et 3,3% au deuxième trimestre. Mais comme la part des exportations nettes dans le PIB de la Chine est inférieure à 1%, les performances à l’exportation auront de toute façon un impact limité sur la croissance au second semestre 2020.

Bien que l’investissement en immobilisations ne soit devenu que légèrement positif au deuxième trimestre, il s’agissait d’une amélioration significative par rapport à la contraction de 16,1% en janvier-mars. Un calcul à l’arrière de l’enveloppe suggère que, compte tenu des taux de croissance probables de la consommation et des exportations nettes, les investissements en actifs fixes devraient augmenter à un taux à deux chiffres au second semestre 2020 pour que l’économie se développe de 2,5% pour l’ensemble de l’année.

Quartier de Zhongguancun

En Chine, l’investissement en immobilisations se compose principalement de trois catégories: l’immobilier, la fabrication et les infrastructures. Les investissements immobiliers ont augmenté de 1,9% sur un an au premier semestre 2020 et devraient augmenter à un taux de 5% pour le reste de l’année. Les investissements dans le secteur manufacturier, quant à eux, ont reculé de 11,7% au premier semestre et continueront très probablement de freiner la croissance des investissements en immobilisations pendant de nombreux trimestres à venir.

Ainsi, le seul moyen pour les investissements en actifs fixes d’afficher une croissance à deux chiffres en pourcentage au second semestre 2020 est que les investissements dans les infrastructures augmentent encore beaucoup plus rapidement. Un tel résultat ne serait pas nouveau en Chine.

Au milieu de 2009, par exemple, les investissements dans les infrastructures ont augmenté à un taux annuel de 50%, en raison du plan de relance gouvernemental de 4 billions de yens (570 milliards de dollars) introduit en novembre 2008. Ce n’est que depuis 2018 que la croissance des investissements dans les infrastructures est tombée rapidement à un niveau bas. -des taux à un chiffre, en grande partie en raison de choix politiques délibérés.

Aujourd’hui, les décideurs chinois devraient tirer plusieurs leçons de la mise en œuvre du plan de relance de 2008. L’un des plus importants est que les investissements dans les infrastructures devraient être financés principalement par l’émission d’obligations d’État, plutôt que par des prêts bancaires aux autorités infranationales par le biais de ce que l’on appelle les LGFV (véhicules de financement des collectivités locales).

La Chine dispose encore de ressources financières suffisantes pour soutenir une grande campagne d’investissements dans les infrastructures, mais cette fois, le gouvernement central devrait être responsable du financement de la majeure partie de celui-ci.

Lorsque le gouvernement chinois a annoncé au début de cette année qu’il visait un déficit budgétaire total en 2020 de 3,76 billions de yens, soit 3,6% du PIB, il a implicitement supposé que le PIB nominal augmenterait de 5,4%. C’est maintenant manifestement irréaliste, de sorte que les recettes budgétaires seront inférieures aux prévisions. Et si le gouvernement ne réduit pas les dépenses, la situation budgétaire de la Chine pourrait se détériorer rapidement au second semestre 2020.

Mais si le gouvernement décide de réduire les dépenses pour empêcher le déficit d’augmenter, l’économie pourrait croître de moins de 2,5%. Cela rendrait impossible pour la Chine de créer autant d’emplois que prévu et augmenterait également considérablement sa vulnérabilité financière.

Le gouvernement chinois devrait donc faire face à un dilemme au second semestre de cette année. Si elle assouplit la politique budgétaire, les finances publiques se détérioreront considérablement. Mais s’il réduit les dépenses pour compenser le manque à gagner, la croissance sera plus faible, avec des conséquences désastreuses.

À mon avis, la Chine devrait adopter une politique budgétaire expansionniste visant à accélérer la croissance économique. Le gouvernement devrait émettre davantage d’obligations pour financer des investissements supplémentaires dans les infrastructures, et la Banque populaire de Chine devrait adopter diverses mesures pour faciliter cela, y compris l’assouplissement quantitatif (QE) si nécessaire.

Les problèmes qui en résultent – une détérioration de la situation budgétaire et une augmentation du taux d’endettement – peuvent être traités plus tard. Les décideurs chinois ne doivent jamais oublier la célèbre maxime de Deng Xiaoping selon laquelle «le développement est la seule vérité dure». Et pour le moment, la Chine a un besoin urgent de relance de sa croissance.

Yu Yongding, ancien président de la Société chinoise d’économie mondiale et directeur de l’Institut d’économie et de politique mondiale de l’Académie chinoise des sciences sociales, a siégé au Comité de politique monétaire de la Banque populaire de Chine de 2004 à 2006.

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