De Project Syndicate, par Takatoshi Itō – À la suite de la visite à Taïwan de la présidente de la Chambre des États-Unis, Nancy Pelosi, la Chine a tiré des missiles dans six zones entourant Taïwan et envoyé des avions de chasse à travers la ligne médiane du détroit de Taïwan. Certains de ces missiles ont atterri dans la zone économique exclusive (ZEE) du Japon, menaçant les bateaux de pêche de l’île japonaise de Yonaguni, située à seulement 110 kilomètres de Taïwan.

Bien que les exercices militaires chinois se soient terminés après plusieurs jours, un nouveau précédent a été créé. La Chine enverra très probablement plus de missiles et d’avions à réaction dans la région entourant Taïwan chaque fois qu’elle sera mécontente du gouvernement taïwanais ou des actions américaines envers l’île.

En 2010, un bateau de pêche chinois est entré dans les eaux territoriales japonaises autour des îles Senkaku – un archipel inhabité qui appartient au Japon, mais que la Chine revendique – et a intentionnellement percuté un navire des garde-côtes japonais qui l’avait averti de quitter la zone.

Lorsque les garde-côtes japonais ont saisi le bateau et détenu son équipage, la Chine s’est déchaînée. Bien que le Japon ait rapidement libéré le bateau et la majeure partie de l’équipage, il a tenu le capitaine responsable des dommages qu’il avait causés au navire des garde-côtes.

En réponse, la Chine a arrêté quatre hommes d’affaires japonais, affirmant qu’ils documentaient des cibles militaires potentielles. Personne ne doutait que ces arrestations étaient en représailles à la détention par le Japon du capitaine chinois.

Sous la pression, le gouvernement japonais a cédé. Le secrétaire en chef du Cabinet, Yoshito Sengoku, a ordonné aux garde-côtes non seulement de libérer le capitaine, mais également de retenir les séquences vidéo documentant son comportement agressif. Sans surprise, les images ont rapidement été divulguées sur les réseaux sociaux, amenant le public japonais à se demander pourquoi son gouvernement a libéré le capitaine alors que la justice était, sans aucun doute, de son côté.

La Chine et le Japon ont chacun tiré des leçons différentes de cet épisode. Les autorités chinoises ont conclu que la pression fonctionne. Si vous voulez libérer un citoyen qui a été arrêté dans un pays démocratique, cela aide à trouver des otages de ce pays. La Chine utilisera plus tard la même tactique contre le Canada et l’Australie – bien que ces pays aient refusé de céder.

Pendant ce temps, le Japon a appris (ou aurait dû apprendre, du moins) qu’apaiser les demandes chinoises injustes ou agressives ne fera qu’enhardir davantage les dirigeants chinois. Après avoir vaincu le Parti libéral démocrate en août 2009, le Parti démocrate du Japon était au pouvoir jusqu’en 2012. Son opinion générale était que le Japon devrait être plus sympathique et s’excuser envers la Chine. Mais cela s’est clairement retourné contre lui et le PDJ a perdu les élections de décembre 2012. (Alors que beaucoup ont attribué cette perte à la stagnation économique et au yen trop apprécié (non compétitif), les échecs diplomatiques vis-à-vis de la Chine étaient tout aussi importants.)

Plus tôt cette année-là, le gouvernement DPJ avait connu un autre accrochage avec la Chine au sujet des îles Senkaku. Shintaro Ishihara, le gouverneur nationaliste de droite de Tokyo, avait demandé qu’une partie des îles soit achetée à son propriétaire privé afin qu’elle puisse être peuplée par le Japon – une décision qui aurait provoqué la colère de la Chine en renforçant la revendication territoriale du Japon avec de nouvelles « faits sur le terrain ». Après que le gouvernement de Tokyo ait mobilisé d’importants dons pour l’achat, le gouvernement DPJ est intervenu pour acheter les îles afin qu’il puisse les garder inhabitées. De son point de vue, il avait maintenu le statu quo et évité une crise.

Mais le gouvernement chinois n’a montré aucune gratitude pour cette intervention. Bien au contraire : la « nationalisation » du PDJ a rencontré une vive réaction en Chine. Les entreprises japonaises ont été confrontées à des boycotts et à la destruction de marchandises et de biens. Des automobiles de marque japonaise ont été attaquées et détruites, et des grands magasins appartenant à des Japonais ont été vandalisés. Ces attaques ont duré plus d’un mois parce que le gouvernement chinois a refusé de les arrêter.

La Chine a également commencé à envoyer davantage de bateaux de pêche et de navires de « patrouille » des garde-côtes dans les eaux autour des îles Senkaku, empiétant régulièrement dans la ZEE et parfois dans les eaux territoriales japonaises. Et en 2021, il a adopté une nouvelle loi autorisant ses patrouilles de garde-côtes prétendument défensives à tirer sur des bateaux japonais qui pénètrent dans ce que la Chine considère comme ses eaux territoriales. Les bateaux de pêche japonais sont maintenant souvent poursuivis par des navires des garde-côtes chinois, et ce n’est que par hasard qu’une confrontation physique n’a pas eu lieu.

Compte tenu de cette histoire, le Japon ne se fait aucune illusion sur ce que fera la Chine si elle détermine que ses intérêts territoriaux et commerciaux sont violés. Plus de «diplomatie des otages» et d’attaques contre des entreprises japonaises sont presque assurées. Les dirigeants japonais doivent maintenant tenir compte de ces risques de faire des affaires en Chine. Pour une bonne raison, les opinions du public japonais sur la Chine n’ont jamais retrouvé leur niveau d’avant 2010.

Alors que le Japon tentait de maintenir un statu quo pacifique concernant les îles Senkaku, la Chine continuait de le réduire, augmentant progressivement la fréquence de ses empiétements dans la ZEE et les eaux territoriales du Japon. Maintenant, un effort similaire pour changer le statu quo est en cours dans les eaux autour de Taïwan et dans le ciel au-dessus du détroit de Taïwan. Comme c’est le cas pour le Japon, le maintien du statu quo exigera que Taïwan se dote d’une capacité de dissuasion suffisante.

Takatoshi Ito, ancien vice-ministre japonais des Finances, est professeur à la School of International and Public Affairs de l’Université de Columbia et professeur principal au National Graduate Institute for Policy Studies de Tokyo.

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