De Project Syndicate, par Yi Fuxian – En avril, les Nations Unies ont estimé que l’Inde avait dépassé la Chine en tant que pays le plus peuplé du monde. Bien que l’annonce ait reçu une grande attention des médias, le recensement indien de 2024 révélera probablement que les projections de l’ONU ont été largement surestimées.

Selon les données de recensement les plus récentes de l’Inde, la population du pays s’élevait à 1,03 milliard d’habitants en 2001 et à 1,21 milliard en 2011. Le rapport World Population Prospects (WPP) de l’ONU pour 2022 évaluait cependant ces chiffres à 1,08 milliard et 1,26 milliard, respectivement. De plus, l’enquête nationale sur la santé familiale de l’Inde a indiqué un taux de fécondité de 1,99 en 2017-19, contrairement à l’estimation du WPP de 2,16.

Lors de la conférence des Nations Unies sur la population en 1974 à Bucarest, le ministre indien de la Santé et de la Planification familiale de l’époque, Karan Singh, a déclaré : «Le développement est le meilleur contraceptif». Alors que l’on suppose souvent que le revenu par habitant est directement corrélé à la fécondité, la baisse des taux de fécondité est principalement due à l’amélioration de la santé et de l’éducation, ainsi qu’à la plus grande disponibilité des contraceptifs. Cette tendance est évidente en Inde, où le taux de fécondité a chuté parallèlement à la réduction de la mortalité infantile et à la hausse des niveaux d’éducation.

Ces modèles émergent également lorsque l’on compare différents États indiens :

Les indicateurs de développement de l’Inde se sont nettement améliorés depuis son dernier recensement. De 2011 à 2021, le taux de mortalité infantile du pays est passé de 44 décès pour 1 000 naissances vivantes à 27. Le taux brut de scolarisation dans l’enseignement secondaire est passé de 66% à 78%, et le nombre moyen d’années de scolarisation chez les adultes de 20 ans et plus est passé de 5,8 à 7,2 ans. Le taux de prévalence contraceptive a fortement augmenté, passant de 54% en 2013-15 à 67% en 2017-19. Par conséquent, le taux de fécondité de l’Inde pourrait être aussi bas que 1,6-1,7 en 2024, avec une population comprise entre 1,37 et 1,39 milliard, contre 1,44 milliard prévu par l’ONU.

Le WPP prévoit que le taux de fécondité de l’Inde rebondira à 1,78 en 2050 avant de baisser à 1,69 d’ici 2100. Mais dans des pays comme Singapour et la Malaisie, les taux de fécondité des populations indiennes sont à peine plus élevés que ceux des communautés chinoises. Par exemple, entre 2000 et 2022, le taux de fécondité moyen des Indiens et des Chinois à Singapour était de 1,19 et 1,09, respectivement. De même, de 2016 à 2021, le taux de fécondité moyen en Malaisie était de 1,1 pour les Chinois et de 1,23 pour les Indiens.

Mais, en l’absence d’un changement de paradigme socio-économique, il est probable que le taux de fécondité de l’Inde tombera en dessous de 1,2 d’ici 2050 et que sa population culminera en dessous de 1,5 milliard, au lieu des 1,7 milliard projetés par le WPP. Avance rapide jusqu’à l’aube du vingt-deuxième siècle, et les chiffres brossent un tableau encore plus sombre. Alors que le rapport de l’ONU estime que la population de l’Inde atteindra 1,5 milliard d’ici 2100, la population du pays pourrait en fait tomber en dessous d’un milliard.

Les projections du WPP sur les tendances démographiques chinoises sont encore plus exagérées. Par exemple, le WPP de 1992 a estimé que la population chinoise atteindra 1,54 milliard d’ici 2025. Alors que le rapport de 2022 a révisé ce chiffre à 1,42 milliard, le chiffre réel sera probablement plus proche de 1,27 milliard. De même, le rapport de 1996 prévoyait que la population chinoise passerait à 1,52 milliard d’ici 2050, mais le rapport de 2008 a révisé cette prévision à 1,42 milliard, et l’édition de 2022 l’a encore réduite à 1,31 milliard. En ce qui concerne 2100, le WPP de 2019 prévoyait une population de 1,06 milliard, mais le rapport de 2022 a ajusté ce chiffre à 767 millions.

Ces révisions constantes ont sapé la fiabilité des données démographiques de l’ONU en tant que source d’informations sur les tendances socio-économiques chinoises. Néanmoins, les chiffres démographiques officiels de la Chine sont fortement influencés par les projections de l’ONU, comme Zhang Weiqing, l’ancien directeur de la Commission nationale chinoise de la population et de la planification familiale, l’a confirmé en 2006. De plus, You Yunzhong, ancien directeur adjoint des statistiques démographiques et sociales à l’ONU division des statistiques, supervise les recensements chinois depuis 1982.

Si le recensement indien de 2024 révélait que sa population est nettement inférieure aux projections du WPP, la fiabilité des projections du rapport pour d’autres pays encore serait remise en question, discréditant davantage l’enquête en tant que source crédible pour étudier l’économie mondiale.

En plus de surestimer les populations de la Chine et de l’Inde, l’ONU a soutenu financièrement les politiques de contrôle de la population des deux pays. En 1974, le Fonds des Nations Unies pour la population (UNFPA) a fourni à l’Inde 40 millions de dollars, et le Premier ministre de l’époque, Indira Gandhi, a introduit une série de mesures radicales pour gérer la croissance démographique du pays, entraînant la stérilisation forcée d’environ huit millions d’Indiens. Heureusement, les électeurs ont chassé Gandhi du pouvoir en 1977, ce qui a conduit à l’abolition de ces politiques.

Après l’Inde, l’UNFPA a porté son attention sur la Chine, fournissant 50 millions de dollars en 1979 – une somme substantielle, étant donné que les réserves de change de la Chine à l’époque ne totalisaient que 167 millions de dollars. Les fonds ont été utilisés pour mettre en œuvre la politique chinoise de l’enfant unique. Sous la poigne de fer du ministre de la Santé Qian Zhongxin, les stérilisations sont passées de 2,2 millions en 1981 à 20,7 millions en 1983, et les avortements sont passés de 8,7 millions à 14,4 millions. En 1983, l’UNFPA a décerné le premier prix des Nations Unies pour la population à Gandhi et Qian, en reconnaissance de leurs contributions au contrôle de la population.

Alors que l’UNFPA a toujours défendu la position chinoise sur le contrôle de la population, les États-Unis ont à plusieurs reprises retiré le financement de l’agence, citant son soutien présumé à l’avortement et à la stérilisation forcés. La prise de décision rigide de la Chine, ainsi que les données démographiques gonflées de l’ONU, ont contribué à l’abolition tardive de sa politique de l’enfant unique, qui n’a été annulée qu’en 2016. Pourtant, malgré le déclin démographique continu de la Chine, le pays n’a pas encore aboli sa population. des mesures de contrôle.

La Chine et l’Occident sont confrontés à une crise vieillissante qui pourrait menacer leur stabilité. Bien que cette crise ait été en partie causée par le soutien de l’UNFPA au contrôle de la population, la tendance de l’agence à créer des problèmes plutôt qu’à les résoudre peut refléter des lacunes organisationnelles plus profondes. Pour faire face aux défis du vieillissement des populations et prévenir un ralentissement économique douloureux, l’ONU doit entreprendre des réformes importantes de ses organes démographiques coûteux, inefficaces et souvent inexacts.

Yi Fuxian, chercheur principal en obstétrique et gynécologie à l’Université du Wisconsin-Madison, est l’auteur de Big Country with an Empty Nest (China Development Press, 2013).

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