De Project Syndicate, par Yu Yongding – En 2018, Steve Bannon, le stratège en chef du président américain de l’époque, Donald Trump, a fait valoir que les États-Unis devaient se «découpler» de la Chine. Depuis lors, le terme est devenu incontournable dans les discussions sur les relations sino-américaines – au point que certains, comme l’ancien Premier ministre australien Kevin Rudd, – ont averti qu’il pourrait devenir une prophétie auto-réalisatrice. À quel point ce risque est-il important aujourd’hui ?

Un certain découplage est indéniablement en cours. Ces dernières années, les deux pays ont été enfermés dans une guerre tarifaire. De plus, les États-Unis ont mis en place des sanctions contre les géants chinois de la technologie ZTE et Huawei, autorisé la radiation d’entreprises chinoises des bourses américaines à moins qu’elles ne respectent les normes d’audit américaines, et ont ajouté un certain nombre d’entreprises chinoises à leur «liste d’entités», les soumettant ainsi à des restrictions commerciales supplémentaires.

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Cette tendance s’étend au-delà du commerce et de la technologie. Par exemple, le nombre d’étudiants chinois inscrits dans les universités américaines a chuté . Et les États-Unis ont annoncé leur intention de boycotter diplomatiquement les Jeux olympiques d’hiver de 2022 à Pékin, provoquant la condamnation de la Chine.

Pourtant, il est peu probable que la Chine ou les États-Unis soient aussi désireux de se découpler que ces développements le suggèrent. La Chine a adopté une approche passive, réagissant aux actions américaines, tout en prenant soin de ne pas engager de combats. Et tandis que les Américains soutiennent largement une ligne dure à l’égard de la Chine, beaucoup moins soutiennent la rupture des liens économiques.

Le découplage n’est certainement pas dans l’intérêt du monde des affaires américain. Comme l’a récemment rapporté la Chambre de commerce des États-Unis, «les entreprises américaines perdraient des centaines de milliards de dollars si elles réduisaient leurs investissements en Chine ou si les pays augmentaient les tarifs douaniers».

Cela peut expliquer en partie pourquoi même le vice-président de Donald Trump, Mike Pence, en 2019, a répondu par un «non catégorique» lorsqu’on lui a demandé si l’administration voulait se découpler de la Chine. Plus récemment, la représentante américaine au Commerce Katherine Tai a soutenu que, loin du découplage – qui «n’est pas un résultat réaliste» – les États-Unis poursuivent le «recouplage». Les responsables américains ne font qu’identifier leurs objectifs dans ce processus.

Quels que soient ces objectifs, un certain recouplage est déjà en cours. Comme le rapporte le Conseil commercial américano-chinois, après que les deux pays ont signé l’accord commercial de phase 1 en 2020, les deux parties ont mis un terme aux escalades tarifaires. En outre, la Chine a institué un «système robuste d’exclusions tarifaires», les États-Unis instituant également certaines exclusions.

Cela a contribué à une reprise du commerce bilatéral. En 2020, les exportations de biens des États-Unis vers la Chine ont augmenté d’environ 18%, compensant largement la baisse de plus de 11% due aux droits de douane en 2019. Grâce à cela, la Chine a conservé sa position de troisième marché pour les exportations de biens des États-Unis. .

La Chine a également maintenu – voire approfondi – ses liens avec le reste de l’économie mondiale. Comme l’ observe Nicholas R. Lardy du Peterson Institute for International Economics, «malgré les tensions économiques et financières et une pléthore de restrictions étrangères sur le transfert de technologie vers la Chine», le pays continue d’attirer «des quantités record» d’investissements directs étrangers. En fait, en 2020, les IDE entrants de la Chine ont augmenté de plus de 10%, pour atteindre 212 milliards de dollars, portant sa part des IDE mondiaux à un niveau record d’un quart, soit près du double de sa part en 2019.

Les dirigeants chinois semblent heureux de continuer sur cette voie. En septembre, la banque centrale chinoise et les régulateurs financiers se sont engagés à optimiser les exigences d’accès au marché pour les banques et les compagnies d’assurance étrangères, à améliorer les règles sur les transactions transfrontalières entre les sociétés mères et les filiales et à élargir les canaux permettant aux capitaux étrangers de participer au marché financier national.

La Chine poursuit également des réformes nationales complémentaires, visant, par exemple, à atteindre la neutralité concurrentielle. Et il utilise les mécanismes du marché (comme la flexibilité des taux de change) pour équilibrer son compte commercial.

En outre, la Chine s’efforce de renforcer son adhésion aux règles et normes internationales, telles que la protection de la propriété intellectuelle, une préoccupation majeure des entreprises étrangères opérant en Chine. Comme le note le US-China Business Council, la Chine a déployé des «efforts constants» pour améliorer la protection et l’application des droits de propriété intellectuelle, et ses lois et réglementations en matière de propriété intellectuelle «reflètent de plus en plus les normes internationales».

Les dirigeants chinois s’efforcent également de renforcer la coopération régionale et multilatérale. Les appels du pays à revitaliser l’Organisation mondiale du commerce, sa participation au Partenariat économique régional global et sa candidature à l’Accord global et progressif de partenariat transpacifique illustrent cet effort.

Dans l’ensemble, il semble clair que la Chine s’est engagée à maintenir les chaînes de valeur mondiales. Oui, elle ajuste sa structure économique afin de réduire sa dépendance à la demande étrangère et investit massivement dans la recherche et le développement, dans le but d’améliorer sa capacité d’innovation locale.

Mais, contrairement à ce que pensent certains observateurs occidentaux, la Chine poursuit sa propre forme de découplage depuis plus d’une décennie, depuis qu’elle a lancé une campagne pour développer chez elle des technologies plus avancées. C’est en réponse aux efforts occidentaux pour refuser aux entreprises chinoises l’accès aux technologies de pointe – efforts qui, dans de nombreux cas, ont pris les Chinois par surprise. Si des mesures prises par la Chine dans ce processus s’avèrent problématiques, elles peuvent être négociées dans le cadre de l’OMC.

Ce n’est peut-être pas exactement ce que les États-Unis envisageaient lorsqu’ils ont soutenu l’accession de la Chine à l’OMC il y a 20 ans. Mais, à sa manière, la Chine tient la promesse de cette étape, et elle continuera très probablement à le faire, tant que les États-Unis le permettront. Néanmoins, l’avertissement de Rudd ne doit pas être pris à la légère. Si nous continuons à parler de découplage, nous pourrions bien comprendre. C’est un résultat que nous vivrions tous pour le regretter.

Yu Yongding, ancien président de la Société chinoise d’économie mondiale et directeur de l’Institut d’économie et de politique mondiales de l’Académie chinoise des sciences sociales, a siégé au Comité de politique monétaire de la Banque populaire de Chine de 2004 à 2006.

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