De Project Syndicate, par Angela Huyue Zhang – ByteDance, la société mère de la populaire plateforme de médias sociaux TikTok, possède une arme pas si secrète. Ses algorithmes puissants sont capables de prédire les préférences des utilisateurs avec précision et de recommander le contenu qu’ils souhaitent réellement voir, les gardant ainsi collés à leurs écrans. Mais ByteDance devra peut-être bientôt rengainer cette arme – ou, du moins, émousser sa lame.

Les entreprises de plateformes Internet en Chine sont confrontées à une multitude de nouvelles réglementations sur les données qui pourraient restreindre l’utilisation des moteurs de recommandation. Pour commencer, la loi sur la protection des informations personnelles, qui est entrée en vigueur ce mois-ci, oblige les plateformes à permettre aux utilisateurs de se retirer du contenu personnalisé et des publicités ciblées.

Mais la Chine pourrait bientôt aller beaucoup plus loin. Son régulateur Internet, la Cyberspace Administration of China (CAC), a récemment publié un nouveau projet de directives qui implique une multitude de restrictions sur la collecte et le traitement des données et leur transfert transfrontalier.

Notamment, les applications devraient obtenir le consentement explicite des utilisateurs avant de collecter ou d’utiliser des données pour faire des recommandations personnalisées. En d’autres termes, les individus devraient opter pour la personnalisation, plutôt que de s’en retirer, comme c’est la norme actuelle.

Cette politique pourrait grandement contribuer à éroder les modèles commerciaux de plateformes en ligne comme Douyin (la version de TikTok utilisée en Chine) et Taobao (une plateforme d’achat en ligne appartenant au groupe Alibaba), avec des implications potentiellement considérables pour l’innovation future. dans le secteur technologique chinois. La raison est simple : de nombreux utilisateurs, si on leur demande, décident que la personnalisation ne vaut pas la peine de renoncer à leur vie privée.

Demander fait toute la différence. Lorsque Apple a enterré l’option de refuser le suivi par les applications dans ses paramètres de confidentialité compliqués, seuls 25% des utilisateurs ont pris le temps de le trouver et de se retirer. Mais lorsque l’entreprise a commencé à proposer aux utilisateurs d’iPhone la possibilité de désactiver le suivi, 84% l’ont saisie .

La nouvelle politique de désabonnement d’Apple, qu’elle a introduite sur son iPhone iOS en avril dernier, a été dévastatrice pour les entreprises technologiques américaines telles que Facebook, dont les modèles commerciaux reposent sur la collecte de données utilisateur et la vente de publicités ciblées. Selon une estimation, le changement de politique d’Apple a coûté à Facebook, Snap, Twitter et YouTube ensemble près de 10 milliards de dollars de revenus – soit 12% du total – au second semestre 2021. Les annonceurs en ligne, qui doivent désormais payer beaucoup plus pour atteindre leur potentiel clients, paniquent .

C’est un signe inquiétant pour les entreprises technologiques chinoises, notamment parce que le projet de règlement du CAC sur les données va bien au-delà de la nouvelle règle d’Apple. Alors qu’Apple exige que les applications obtiennent l’autorisation avant de partager les données d’un utilisateur avec des tiers, les nouvelles mesures chinoises obligeraient les applications à sécuriser l’adhésion des utilisateurs, même pour utiliser les données elles-mêmes.

L’exigence d’adhésion proposée par la Chine semble également être plus stricte que le Règlement général sur la protection des données de l’Union européenne – actuellement l’une des lois sur la confidentialité les plus strictes au monde. Alors que le RGPD exige que les plateformes sécurise le consentement de l’utilisateur avant de collecter et de traiter les données, il n’exige pas de consentement spécifique pour activer les services de recommandation.

Reste à voir comment les plateformes chinoises réagiront au règlement proposé. Ils feront presque certainement du lobbying auprès du gouvernement pour qu’il ne l’applique pas du tout. Si le gouvernement refuse d’écouter, il tentera probablement de contourner la règle en repensant les fonctionnalités de l’application, même si cela prendra du temps et augmentera les risques de conformité.

Et pourtant, pour le CAC, les luttes des entreprises technologiques privées ne sont peut-être pas très préoccupantes. Bien qu’il soit impossible de dire exactement ce qui a été pris en compte dans l’analyse coûts-avantages de l’exigence d’adhésion proposée, il semble clair qu’encourager la croissance des entreprises et l’innovation technologique ne fait pas partie du mandat du CCC.

Alors, quels sont les objectifs du CAC ? Pour répondre à cette question, nous devons considérer la mission, la culture et la structure bureaucratiques de l’agence. Étant donné que l’application administrative chinoise est façonnée par la dépendance au sentier, nous devons également examiner le comportement passé de la CAC – en particulier, son statut de l’un des départements gouvernementaux les plus interventionnistes de Chine.

Opérant sous la direction de la Commission centrale des affaires du cyberespace, un groupe de direction présidé par le président Xi Jinping lui-même, la CAC était initialement chargée d’assurer la cybersécurité et de réglementer le contenu Internet. Mais depuis 2013, il s’est considérablement développé, notamment en absorbant d’autres agences de cybersécurité.

En juillet, le CAC a fait la une des journaux lorsqu’il a surpris la société de covoiturage Didi Chuxing avec une inspection de cybersécurité deux jours seulement après l’introduction en bourse de la société à New York. Le CAC a par la suite mandaté des contrôles de cybersécurité pour toute entreprise de technologie chinoise riche en données planifiant des inscriptions à l’étranger, s’établissant ainsi en tant que gardien des efforts de mobilisation de capitaux à l’étranger.

Étant donné que les données sont l’élément vital de l’économie des plateformes, le CAC dispose d’une marge de manœuvre considérable pour étendre son bailliage bureaucratique. Et, si le nouveau projet de règlement en est une indication, il prévoit de faire exactement cela, en abattant les murs entourant les «jardins clos» des plates-formes Internet, en interdisant la discrimination par les prix algorithmique et en réprimant d’autres pratiques tarifaires déloyales.

Ces efforts chevaucheront sans aucun doute le mandat de l’organisme de réglementation antitrust chinois, l’Administration d’État pour la réglementation du marché. Mais qu’importe : enhardi par la pression du gouvernement pour freiner les géants de la tech, le CAC a de grandes ambitions réglementaires. Dans les années à venir, ses efforts pour les réaliser joueront un rôle majeur dans la détermination de la trajectoire des entreprises de plate-forme – et de l’innovation technologique – en Chine.

Angela Huyue Zhang, professeur de droit, est directrice du Center for Chinese Law de l’Université de Hong Kong. Elle est l’auteur de Chinese Antitrust Exceptionalism: How the Rise of China Challenges Global Regulation .

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