De Project Syndicate, par Chris Patten – En ce qui concerne l’attitude de la Chine envers le monde libre, Hong Kong a longtemps été considérée comme un canari dans la mine de charbon.

Le traitement du territoire par le gouvernement chinois est un bon indicateur de la manière dont le Parti communiste chinois (PCC) pourrait s’engager avec des pays non totalitaires.

La façon dont les gouvernements occidentaux réagissent aux actions récentes de la Chine peut également être une mesure fiable de la vitalité et de la durabilité de la démocratie libérale en tant que modèle de gouvernance.

Alors que Hong Kong cible de plus en plus les dissidents et détruit les libertés qui la définissaient autrefois, un petit chœur de Quislings prétendra sûrement que rien n’a changé et que rien ne va pas. D’autres peuvent même prétendre que Hong Kong est plus libre aujourd’hui qu’elle ne l’a jamais été.

Le directeur général de Hong Kong, approuvé par le PCC, John Lee, a récemment affirmé que « la liberté de la presse est dans notre poche ». La poche à laquelle Lee faisait référence n’a pas été dite. En fait, la presse de Hong Kong n’est dans la poche de personne, mais plutôt dans une cage conçue par PCC.

La loi de 2020 sur la sécurité nationale a effectivement restreint la liberté de la presse, et la liste des journalistes ciblés par le régime fantoche de Lee s’allonge de mois en mois. Le Trust Project, un consortium international d’organisations de presse qui promeut la transparence et la responsabilité dans les médias, a interrompu ses opérations à Hong Kong en novembre, citant un « environnement de plus en plus difficile pour les agences de presse d’opérer librement et indépendamment« .

Au cours des derniers mois, plusieurs journalistes ont été arrêtés et d’autres ont été menacés. Ronson Chan, le président de l’Association des journalistes de Hong Kong, a été arrêté en septembre alors qu’il rapportait un article et accusé d’entrave simplement pour avoir fait son travail. Avec des journalistes régulièrement incarcérés et des journaux vidés ou fermés, il n’est guère surprenant que la confiance du public dans les médias ait diminué .

Mais l’exemple le plus frappant et le plus terrifiant de l’attaque sans précédent des autorités contre la liberté de la presse est la persécution de Jimmy Lai. Magnat des médias et militant pro-démocratie de renommée mondiale, Jimmy Lai a été condamné à 13 mois de prison l’année dernière pour avoir assisté à une veillée non autorisée pour les victimes du massacre de la place Tiananmen en Chine en 1989. Ce mois-ci, il a été condamné à une peine supplémentaire de cinq ans et neuf mois.

Jimmy Lai, qui a déjà été emprisonné pendant plus de deux ans pour avoir participé à des manifestations pacifiques, a été reconnu coupable de ce que le département d’État américain a décrit comme « de fausses accusations de fraude ». Ironiquement, sa condamnation a eu lieu le 10 décembre, Journée des droits de l’homme. Le gouvernement de John Lee et les juges triés sur le volet pour faire son offre ne semblent pas se soucier de la différence entre le droit civil et le droit pénal, et encore moins des droits de l’homme.

Jimmy Lai a été harcelé et persécuté parce qu’il représente tellement ce que Pékin déteste. Né en Chine il y a 75 ans, Jimmy Lai a échappé au communisme et à ses échecs calamiteux lorsqu’il a été introduit clandestinement à Hong Kong à l’âge de 12 ans. Choqué par le massacre de la place Tiananmen, il est devenu un ardent défenseur de la liberté et de la démocratie, n’ayant pas peur d’appeler le PCC et toujours prêt à défendre les libertés de Hong Kong.

Son journal Apple Daily, qu’il a fondé en 1995, était un phare de la démocratie et la deuxième publication la plus lue de Hong Kong jusqu’à sa fermeture forcée en 2021. Un réfugié chinois qui a prospéré dans la société libre de Hong Kong et a défendu la communauté qui lui a permis le succès, plutôt que le départ, était plus que le régime ne pouvait supporter.

Mais, dans une nouvelle tournure, Hong Kong a fait appel au gouvernement chinois pour annuler une décision de justice antérieure qui permettait à Jimmy Lai d’être représenté par un avocat britannique. Dans l’appel, John Lee a fait valoir qu’on ne peut pas faire confiance aux avocats étrangers car ils pourraient être contraints de suivre les instructions de leur pays concernant les affaires sensibles.

Ce que John Lee a omis de mentionner, c’est que des juges nés à l’étranger siègent déjà dans les tribunaux de Hong Kong, y compris son plus haut – la Cour d’appel final. Juste au cas où le PCC rejetterait son appel, le gouvernement de Lee a refusé d’accorder à l’avocat britannique de Jimmy Lai un visa pour rester à Hong Kong. L’épisode rappelle encore une fois comment, étape par étape, le communisme chinois démolit la procédure régulière et l’état de droit.

Certains sont toujours prêts à dénoncer l’emprisonnement injuste des défenseurs de la démocratie comme Lai. Mais, malheureusement, certains expatriés travaillant à Hong Kong trouvent plus pratique de détourner le regard. Ils sont prêts à tolérer les tactiques oppressives qui poussent tant de citoyens de Hong Kong à l’exil, et certains ont fait tout leur possible pour affirmer que tout va bien et que Hong Kong n’a pas changé.

Les partisans de longue date du PCC à Hong Kong, le soi-disant Front uni, ont au moins l’excuse de croire réellement que le communisme est l’avenir. Mais qu’en est-il de ceux qui suivent la ligne du parti tout en détenant des passeports étrangers et des soldes bancaires sains? Leur silence est-il motivé par la cupidité ou par la peur des représailles du gouvernement?

Jimmy Lai n’est pas seulement un patriote chinois qui représente le meilleur de son pays et de sa civilisation ; il est également citoyen britannique. Même s’il détient un passeport britannique, Jimmy Lai n’a pas pris ses millions pour s’enfuir. Au lieu de cela, Jimmy Lai, un fervent catholique, passera Noël dans une cellule de la prison à sécurité maximale de Stanley ; et si Pékin réussit, c’est là qu’il passera ses derniers Noëls. Pour que la démocratie libérale l’emporte sur l’autoritarisme, il ne faut pas oublier les gens qui ont le courage et les convictions de Jimmy Lai. Leur destin – liberté ou tyrannie – est le nôtre.

Chris Patten, dernier gouverneur britannique de Hong Kong et ancien commissaire européen aux affaires extérieures, est chancelier de l’Université d’Oxford et auteur de The Hong Kong Diaries (Allen Lane, 2022).

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