« La Chine est en train d’accélérer son calendrier de construction d’une station spatiale, dont la capsule clé devrait être lancée en 2020 », a déclaré Yang Liwei, directeur du Bureau de l’Ingénierie spatiale habitée de Chine et premier astronaute du pays.

Yang Liwei a indiqué que deux modules d’essai de la station spatiale seront envoyés dans l’espace en 2021 et 2022. Trois ou quatre missions habitées et plusieurs vaisseaux spatiaux de transport de chargements sont prévus pour 2021 et 2022.

« Après la construction des parties principales de la station spatiale, une capsule contenant un grand télescope optique sera lancée dans la même orbite afin de voler avec la station », a indiqué ce dernier. Il a expliqué que durant la construction de la station, cinq missions spatiales habitées auront lieu tous les ans, contre une fois tous les deux ou trois ans actuellement.

La Chine a établi un plan de vol spatial habité baptisé « Projet Aube » dans les années 1970, mais les moyens n’étaient pas suffisant pour pouvoir mettre en oeuvre ce projet. En 1986, le gouvernement inclut la technologie spatiale dans un plan de développement des hautes technologies, ce qui va lancer les projets en attente.

En 1992, le premier programme de vol spatial habité est lancé, et couronné de succès. Shenzhou-5 a fait de la Chine le troisième pays à maîtriser de manière indépendante et autonome la technologie du voyage spatial habité. Plusieurs transports spatiaux ont suivi comme Shenzhou-6 et Shenzhou-7 qui utilise des technologies de sortie extra-véhiculaire.

Les missions Shenzhou-8 et Shenzhou-9 ont permis la maîtrise des technologies d’approche et d’amarrage autonome et habité. Les technologies de vol spatial habité ont fortement évolué depuis la mission Shenzhou-10, car de Shenzhou-5 à Shenzhou-11, onze astronautes ont été envoyé dans l’espace.

Selon Yang Liwei, si on compare Shenzhou-5 à un tracteur, Shenzhou-11 sera une limousine. « La Chine est devenue une puissance spatiale majeure, qui reste cependant à la traîne derrière les puissances de premier plan », a souligné ce dernier.

La station spatiale Tiangong-2 sur la bonne voie

« Je m’attends à davantage de ressources pour le développement du secteur spatial. La station spatiale de la Chine sera une plate-forme pour effectuer davantage d’expériences scientifiques spatiales avancées afin de servir le développement économique et social sur Terre », a indiqué le directeur du Bureau de l’Ingénierie spatiale habitée et premier astronaute du pays.