Le chef du Pentagone Patrick Shanahan a rencontré le 31 mai à Singapour le ministre chinois de la Défense, Wei Fenghe, afin d’améliorer les relations entre les armées des deux pays. Cet échange a eu lieu en marge du forum Shangri-La Dialogue.

Toutefois, la lutte d’influence entre les Etats-Unis et la Chine en Asie a été prépondérante lors de l’ouverture de cette conférence annuelle de sécurité régionale à Singapour. En effet, les tensions bilatérales entre les deux puissances se sont exacerbées ces dernières semaines.

Outre la guerre commerciale entre Beijing et Washington, la lutte s’intensifie dans une région complexe, avec d’un côté les îlots contestés en mer de Chine, et de l’autre la Corée du nord, en passant par le détroit de Taïwan.

D’après le porte-parole du ministère chinois de la Défense, Wu Qian, les deux ministres ont discuté de la situation sur la Péninsule coréenne et « d’autres questions d’intérêts communs« , ajoutant qu’ils étaient parvenus à « un certain consensus ».

Wei Fenghe a évoqué la question de Taïwan et « a souligné que les Etats-unis avaient récemment multiplié les commentaires et les agissements négatifs sur cette question« , a ajouté le porte-parole chinois.

« En ce qui concerne la défense de notre souveraineté nationale et notre intégrité nationale, les Etats-unis ne devraient pas sous-estimer la détermination, la volonté et les capacités de l’armée chinoise« , a-t-il prévenu.

En début de semaine, le président américain Donald Trump avait utilisé le cadre d’un navire de guerre américain basé au Japon pour évoquer la puissance militaire « redoutable » des Etats-Unis.

Les Etats-Unis reprochent à la Chine d’avoir militarisé plusieurs îlots de la mer de Chine méridionale revendiqués par d’autres pays de la région. De son côté, Beijing a assuré qu’il s’agit d’une posture purement défensive.

Mais pour Patrick Shanahan, l’importance des équipements déployés sur ces îlots parait « exagérée » s’ils ne devaient être que défensifs. « Des missiles sol-air, des pistes d’atterrissage longues … Tout ça semble excessif », a-t-il dit à un groupe de journalistes.

La présence du ministre chinois de la défense au Dialogue de Shangri-La, un forum annuel organisé par le centre de réflexion International Institute of Strategic Studies (IISS), est considérée comme le signe que Beijing ne pliera pas sur le dossier des territoires en mer de Chine.

« Les Chinois veulent être là pour donner leur version des faits », a expliqué Shawn Ho, du Centre de recherche S. Rajaratnam School of International Studies à Singapour. De son côté, le Premier ministre de Singapour, Lee Hsien Loong, a souligné que « les relations entre les Etats-Unis et la Chine sont les plus importantes actuellement dans le monde ».

« Même en l’absence de conflit ouvert, une période prolongée de tensions et d’incertitudes serait extrêmement destructrice« , a-t-il souligné. Lee Hsien Loong a appelé les deux parties à coopérer. Pour la délégation chinoise, « la ‘menace chinoise’ est un problème qui n’existe pas. Nous sommes ici pour corriger cette idée fausse ».