La datation et la description du néolithique (- 5 150 à – 2 190 av. J.-C.) sont basés sur la découverte de deux cultures : Yangshao et Longshan, dont les recherches ont été réalisées durant l’entre-deux-guerres occidentales (1919-1939).

Les découvertes retracent les premières traces du néolithique dans le nord de la Chine, datant de 7000 avant J.-C. Les archéologues s’accordent à dire que les premières civilisations étaient principalement forestières et agricoles.

Découvertes grâce aux vestiges archéologiques à Kan-sou, Ho-nan, Loung-chan, ou encore Ho-peï, les chercheurs ont révélé que leurs activités principales étaient l’agriculture, la riziculture, l’élevage et la poterie. Indépendantes l’une de l’autre, certains historiens estiment que Long Shan découle de la culture Yangshao, plus ancienne.

Cependant, ces deux cultures sont entourées de mythes et de légendes, rendant difficile la véracité des recherches scientifiques. Il existe une certitude, tout de même : les chercheurs savent que les premiers souverains étaient considérés comme des descendants des dieux.

Ses deux cultures se différencient par la couleur de leur céramique :

  • la culture Yangshao créée une céramique rouge, qui s’est développée le long du fleuve Jaune,
  • la culture Longshan est identifiée par sa céramique noire. Cette civilisation s’étendait de la basse vallée du fleuve Jaune et au Chan-tong.

La culture Longshan est antérieure à la culture Yanshao, mais ces premières civilisations étaient principalement forestières et agricoles. Elles ont été découvertes grâce aux vestiges archéologiques qui les ont révélées, comme Kan-sou, Ho-nan, Loung-chan et Ho-peï entre autres.

Yangshao, une civilisation très ancienne

Support tripode de la culture Yangshao moyen du Henan central

La culture de Yangshao (仰韶文化 – Yǎngsháo wénhuà) se situe dans la région du fleuve Jaune. Cette culture se caractérise par sa poterie peinte avec des motifs géométriques, pouvant être symboliques. Certaines céramiques possèdent même des motifs figuratifs.

En 1921, l’archéologue Johan Gunnar Andersson (1874-1960) intitule cette culture « Yangshao » du nom du village où il l’a découverte. Cette culture est le point de départ de l’archéologie de terrain en Chine, les plus anciennes traces découvertes datent de 1953 dans le village de Banpo.

Par la suite, Johan Gunnar Andersson met en évidence plusieurs sites archéologiques de la culture Yangshao, dans les provinces entre le Liaoning et le Gansu. En 1923, l’archéologue suédois a écrit un ouvrage intitulé « An Early Chinese Culture« , dans lequel il définit la culture Yangshao, liée aux cultures de l’Asie du Sud-Ouest et datée -3 000 à -1 500 av. J.-C.

Composé majoritairement d’agriculteurs, les populations de cette culture utilisaient une méthode de défrichement par le feu. Les habitations étaient à moitié enterrés, de formes rondes ou rectangulaires, en argile sur des armatures en bois pour les fondations et recouvertes de pisé dans la partie supérieure du mur. Les toits étaient composé de branchages et de feuillages ou de chaume, maintenu par des poteaux droits ou en faisceaux.

Les populations Yangshao cultivaient le millet, le blé et élevaient des vers à soie, ainsi que des porcs, chiens, moutons, chèvres ou de gros bétails. Ils se nourrissaient surtout de la chasse, la pêche et de la cueillette. La structure sociale de cette culture est organisée en deux classes; d’un côté les maîtres et de l’autre, les disciples.

La céramique rouge de cette culture est reconnaissable par sa texture fine et peinte de couleur blanche, noire et rouge. Des archéologues britanniques ont donné le nom de « culture de poterie peinte » à cet art, pour la différencier des poteries venant de l’est et du sud-est de la Chine.

Les poteries noires de Longshan

Céramique noire tournée, pour la cuisson à la vapeur. Culture de Longshan du moyen Fleuve jaune. Longshan du Henan. Musée national de Chine, Pékin

La culture de Longshan (-2 400 à -1 800 av. J.-C.) est postérieure et plus développée que celle de Yangshao. Située dans le bassin moyen du Fleuve Jaune (Huang He), elle est peuplée de sédentaires vivant dans des villages entourés de murs en brique crue.

La production agricole était diversifiée, mais dominée par le millet et le riz. Ils pratiquaient encore la chasse et élevaient des porcs, des moutons, des chèvres et des bovins, pour se nourrir. Les archéologues ont découverts des ossements, briques et céramiques noires permettant de comprendre le mode de vie des populations de cette époque. L’écriture apparaît à cette époque sous formes d’idéogrammes, retrouvés sur les ossements oraculaires et des os d’animaux comme la tortue.

La culture de Longshan est connue pour sa poterie noire, avec une paroi fine et une surface polie. Ces poteries ont prit cette forme grâce à des fours, pouvant atteindre des chaleurs élevées.Des exemples de la culture Longshan ont été produites dans la fin de la période de l’âge néolithique (2 900 avant J.C. à 2 100 avant J.C.) peuvent être trouvés dans la vieille ville de Longshan, dans la ville de Zhangqiu qui est situé dans la province de Shangdong.

Son influence peut être trouvé dans les zones moyennes et inférieures de la vallée du fleuve jaune qui coule à travers Shandong, le Henan, Shaanxi, Shanxi et les provinces. Artefacts de la Longshan sont caractérisés par les applications de cuivre et de pierre.

Deux cultures, deux évolutions

Les techniques agricoles dans l’agriculture et l’élevage du bétail se sont améliorés durant la culture de Longshan. Les agriculteurs Longshan plantaient du mil et élevaient des cochons, chiens, moutons et bovins. Ils ont réalisé d’importants progrès dans la fabrication d’outils en pierre, comme des couteaux de pierre utilisés pour percer des trous. Il y avait aussi des pierres pour récolter des crochets, ainsi que des pelles à base de pierre…

Support tripode de la culture Yangshao moyen du Henan central

La culture Longshan a aussi réalisé des avancées dans le domaine de la poterie, avec la poterie noire. Cet art utilise des techniques permettant aux artisans de produire un grand nombre de pièces tout en conservant une certaine qualité artistique.

Les pièces produites couramment étaient des bols, des bassins, des bocaux, des urnes et une variété de récipients de cuisson. La poterie noire a été et est encore aujourd’hui produite, de manière artisanale, devenant des œuvres d’art.

En terme architectural, les bâtiments avaient une forme rectangulaire, comme les vestiges de la culture Longshan, qui ont été trouvés dans la province du Shangdong. Les plates-formes de terre cuite ont été construites par une technique appelée « pisé« , qui a vu le jour au cours de la dynastie Shang.

Au cours de ces dernières années, pas moins de dix plates-formes ont été découvertes, dont sept d’entre elles étaient en étroite collaboration avec un groupe d’individu dans la province de Shandong.

La population de la culture Longshan a développé certaines coutumes, comme enterrer les membres de la famille dans un cimetière loin de l’endroit où avait vécu le défunt. Il était courant pour une personne d’être enterrée dans une fosse rectangulaire, d’autres étaient inhumées, en groupe, dans une seule fosse. Les enfants étaient incinérés puis mit dans des urnes.

Des os de moutons, de porcs, de cerfs et de vache, étaient utilisés pour prédire la bonne fortune. De tels ossements ont été trouvés dans les tombes datant de cette période, laissant penser que la divination était une pratique très courante et populaire.

Au départ, la société néolithique était matriarcale, mais le rôle de plus en plus prépondérant des hommes dans l’économie (agriculture et artisanat), a relégué les femmes au second plan. Les couples étaient monogames.

La société était divisé en deux: d’un côté, les riches et de l’autre, les pauvres. Les progrès réalisés durant la culture Longshan ont conduit à d’importants changements sociétaux et économiques.

D’importantes découvertes contemporaines

En octobre 2013, les scientifiques de l’Institut régional d’archéologie ont découvert un site néolithique, où une habitation troglodyte* a été mise en évidence dans la région autonome Hui du Ningxia (nord-ouest).

« L’habitation troglodyte est une des grandes découverte du site, car il est rare de voir un site d’habitation de ce type en si bon état de conservation et datant de l’époque néolithique, c’est à dire vieux de 4 300 à 5 300 ans« , a indiqué Fan Jun, chef de l’équipe archéologique.

Ce dernier a expliqué que près de 400 m² du site, dont les restes de sept maisons anciennes, six demi-cryptes et une habitation troglodyte, ont été excavés. Selon lui, cette découverte contribue à la recherche sur les formes de production des anciens hommes et leur manière de vivre.

En plus des constructions anciennes, des objets en poterie, des outils en pierre et en os ont également été découverts. D’après l’examen de ces ustensiles, les archéologues sont persuadés que le site néolithique pourrait remonter à près de 4.500 ans.

*architecture rudimentaire ou somptueuse, consistant à aménager des habitats souterrains ou creusés dans le rocher à flanc de montagne

**Image de Une : Reconstitution hypothétique du village de Jiangzhai, région de Banpo, à l’époque du Yangshao ancien. Musée national de Chine, Pékin