Des chercheurs de l’Académie chinoise des sciences (ACS) ont découvert et analysé des échantillons de phytolithe, cellule microscopique constituée de dioxyde de silicium, sur le site archéologique de Hehuashan, situé en aval de la rivière Qiantang le Zhejiang.

D’après les analyses faites sur les phytolithes en forme d’éventail, tant au niveau de la quantité que de la forme, le passage du riz sauvage au riz de culture a été fait au cours de l’occupation humaine. Le site archéologique, datant du début de l’ère néolithique, prouve que cette évolution de la culture du riz vient de la manipulation du riz sauvage durant la culture de Shangshan, il y a environ 10 000 ans.

La culture du riz a connu un long processus d’évolution. «Les anciens hommes ont compris que le riz sauvage pouvait satisfaire leur appétit», a expliqué au Quotidien du Peuple, Wu Yan, maître de conférences à l’Institut de paléontologie et de paléoanthropologie des vertébrés de l’ACS. Ce dernier a souligné qu’ils «ont ensuite appris à cueillir puis à préserver le riz sauvage pour le cultiver».

Découverte de grains de riz vieux de 7 400 ans dans le centre de la Chine

Cette découverte n’est pas la première, trois grains de riz carbonisés ont été identifiés sur le site des vestiges de Gaomiao, dans un village près de Hongjiang, dans le Hunan. Ces grains ont été retrouvés dans une strate datant de 7.400 ans, et un granule d’amidon a été découvert dans une meule de la même période, a révélé He Gang, chercheur à l’Institut d’archéologie du Hunan.

« Le riz est devenu une source principale de nourriture pour les habitants locaux. Nous pensons qu’il s’agit des plus anciens vestiges de la culture du riz jamais découverts dans l’ouest du Hunan« , a-t-il ajouté.

Les vestiges ont été découverts sur le site de Gaomiao en 1986, où trois excavations archéologiques ont été effectuées en 1991, 2004 et 2005. Une grande quantité de gastropodes d’eau douce, de coquillages et d’os de dizaines d’animaux ont été mis au jour, tout comme les objets les plus anciens en poterie blanche, décorés avec des motifs de phénix et d’étoiles à huit branches.

Les qualités nutritives du riz améliorées

De plus, des chercheurs ont récemment découvert un locus de caractères quantitatifs (LCQ) pouvant être utilisé pour cultiver du riz à haute teneur en manganèse mais faible en cadmium. D’après Qian Qian, expert en chef et chercheur dans ce domaine à l’Académie chinoise des Sciences agricoles, «les gens souffrent souvent d’un apport insuffisant en manganèse, minéral essentiel à la formation des os et à l’assimilation du cholestérol, des glucides et des protéines».

Ce dernier a expliqué que la teneur en manganèse du riz peut être enrichie par le biais de l’amélioration biologique, mais cela augmente également la teneur en cadmium, un métal lourd toxique, «ce qui fait du contrôle des éléments présents dans le riz un défi majeur».

Des chercheurs ont créé une souche à partir de deux autres souches, une à haute teneur en manganèse et une à faible teneur en manganèse, et ont détecté un locus de caractères quantitatifs majeur via une carte génétique à haute densité.

Ils ont découvert que le locus de caractères quantitatifs contenait un gène qui régulait et contrôlait l’absorption du manganèse avec une baisse importante du cadmium, améliorant la capacité du système racinaire à absorber le manganèse. Ces découvertes pourraient répondre à la famine dans le monde et notamment en Afrique, où des chercheurs tentent de trouver des solutions pour nourrir les populations.

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