De Project Syndicate, par Nancy Qian – Alors que la Chine se prépare pour son 20e Congrès national en octobre, lorsque le président Xi Jinping devrait accepter un troisième mandat sans précédent, de nombreux observateurs s’inquiètent des jours incertains à venir, en particulier en ce qui concerne Taïwan. Mais on n’a pas besoin d’une boule de cristal pour entrevoir son avenir. Les dirigeants chinois, pour leur part, regardent la Russie.

La Chine a reflété la trajectoire historique de la Russie pendant la majeure partie des 100 dernières années. Au début du XXe siècle, les deux étaient de grands empires dotés d’institutions obsolètes qui ne pouvaient pas protéger leur peuple des guerres étrangères, de la corruption, des inégalités et de la pauvreté. Alors que le revenu par habitant de la Russie en 1900 était d’environ un tiers de celui des États-Unis, les revenus chinois étaient la moitié de ceux de la Russie.

En 1949, la nouvelle République populaire est calquée , politiquement et économiquement, sur le système soviétique. En Chine et en Union soviétique, une économie dirigée a remplacé les marchés et le gouvernement central a influencé tous les aspects de la vie des gens – ce qu’ils produisaient et mangeaient, où ils travaillaient et vivaient, et ce qu’ils pouvaient dire, lire et écrire.

Mais Pékin et Moscou ont eu du mal à maintenir la production, car les travailleurs étaient très peu récompensés pour leur travail. Entre autres stratégies pour obliger les gens à travailler plus dur, les gouvernements soviétique et chinois ont établi des systèmes qui menaçaient les agriculteurs de famine si leur production ne respectait pas les quotas fixés par l’État. Cette approche a conduit à plus de sept millions de morts par famine en Union soviétique (avec les taux de mortalité les plus élevés en Ukraine) en 1932-33, et à 16,5 à 45 millions de morts par famine en Chine en 1959-61.

Sans surprise, ces énormes calamités économiques ont constitué une menace politique sérieuse pour les régimes. Après tout, les Soviétiques et les communistes chinois étaient censés être des modernisateurs qui autonomiseraient le peuple et assureraient la prospérité économique après des siècles d’oppression, de corruption et de pauvreté abjecte.

Pour survivre, chaque régime vantait son rôle de défenseur du peuple contre les envahisseurs étrangers. L’Union soviétique et la Chine ont subi plus de pertes que tout autre pays au cours de la Seconde Guerre mondiale – avec un nombre de morts atteignant respectivement 20 à 27 millions et 15 à 20 millions. Et dans les décennies qui ont suivi, la guerre froide a entretenu la peur de l’invasion étrangère et la légitimité des régimes autoritaires.

Après l’effondrement de l’Union soviétique en 1991, la Russie est devenue un modèle de ce qu’il ne faut pas faire. Son revenu par habitant a chuté de 50% entre 1989 et 1996, et n’a pas retrouvé les niveaux de 1989 avant une autre décennie. La corruption et la criminalité étaient endémiques. Le chômage est monté en flèche de 5% en 1991 à 13% en 1998, et des problèmes sociaux comme l’alcoolisme ont augmenté en tandem. En 1993, la consommation d’ alcool par habitant avait atteint 14,4 litres (d’alcool à 100%), contre 11,7 litres en 1989. En 1994, 47 personnes sur 100 000 sont décédées de causes liées à l’alcool, soit trois fois plus que le taux américain .

Le Parti communiste chinois a appris de l’expérience russe et a poursuivi sa libéralisation avec plus de soin. Reconnaissant que la libéralisation politique rapide en Russie avait fini par balayer le Parti communiste du pouvoir et que la vente aux enchères des actifs de l’État avait donné naissance à des « oligarques » milliardaires, le PCC s’est efforcé d’éviter le même sort. En contrôlant soigneusement la privatisation et les réformes politiques telles que les élections locales , il a progressivement restructuré l’économie, progressant par essais et erreurs, et a évité des changements soudains et déstabilisants dans la répartition des richesses.

La libéralisation a transformé la Chine et la Russie d’économies relativement égales en économies où les 1% les plus riches possèdent un tiers de la richesse. En 2015, les 25% des ménages chinois les plus pauvres ne possédaient que 1% de la richesse du pays, tandis que la moitié inférieure des ménages russes n’en possédait que 15%.

Comme les oligarques russes, les nouvelles élites chinoises sont généralement perçues comme des menaces égoïstes et corrompues pour l’autorité de l’État. En Russie, le président Vladimir Poutine a gagné en popularité pour avoir « vaincu » les oligarques et rétabli la loi et l’ordre. En Chine, les campagnes agressives de Xi Jinping pour réduire la corruption et limiter le pouvoir des nouveaux milliardaires – comme le fondateur d’Alibaba, Jack Ma – ont été tout aussi populaires.

La rivalité renouvelée avec l’Occident a également renforcé la popularité des deux dirigeants. De nombreux Russes et Chinois sont convaincus que l’Occident – ​​à travers l’ élargissement de l’OTAN après 1991 et le soutien américain à Taiwan – est une menace pour leur souveraineté. Les sondages suggèrent que jusqu’à trois quarts des Russes et la plupart des Chinois soutiennent l’invasion de l’Ukraine par la Russie.

Alors que les temps ont changé, le manuel de popularité n’a pas changé. Les hommes forts font toujours appel au peuple en se présentant comme des défenseurs de l’égalité contre la pauvreté, la corruption et les envahisseurs étrangers. Plus leur emprise sur le pouvoir est controversée, plus ils ont besoin de succès dans ces combats. Moins ils ont de succès dans les batailles économiques, plus ils ont besoin d’un ennemi extérieur.

Ce n’est pas un hasard si les invasions russes de la Crimée en 2014 et de l’Ukraine en 2022 ont suivi le retour controversé de Poutine pour un troisième mandat sans précédent en 2012 et ont coïncidé avec une baisse des revenus (et des prix du pétrole) depuis 2014 et une corruption croissante. Aucune résistance politique explicite n’est attendue au début du troisième mandat de Xi Jinping en octobre. Mais il fait toujours face aux demandes populaires d’amélioration économique. Depuis 2012, date à laquelle Xi est arrivé au pouvoir, la corruption a augmenté tandis que les inégalités ne se sont pas atténuées. Les fermetures prolongées de zéro-COVID ont réduit les prévisions de croissance économique pour 2022 à 3,3% , le plus bas depuis 1976 (hors 2020).

La stratégie du livre de jeu de l’homme fort pour augmenter la popularité dicte de détourner l’attention des problèmes économiques de la Chine et de tenter de prendre Taiwan par la force. Mais l’histoire indique que la Chine agira avec prudence et fondera ses actions sur l’expérience de la Russie. Plus la résistance ukrainienne est couronnée de succès et plus la guerre est coûteuse pour la Russie, plus la paix à travers le détroit de Taiwan sera probable.

Nancy Qian

Nancy Qian, professeure d’économie managériale et de sciences de la décision à la Kellogg School of Management de la Northwestern University, est codirectrice du Global Poverty Research Lab de la Northwestern University et directrice fondatrice du China Econ Lab.

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