Le premier rover chinois à destination de Mars a été nommé Zhurong, a annoncé samedi la China National Space Administration (CNSA).

Zhurong est le dieu du feu dans la mythologie chinoise ancienne, qui fait écho au nom chinois de la planète rouge, Huoxing (qui signifie la planète du feu).

«Le feu a apporté chaleur et éclat aux ancêtres de l’humanité, et le feu a illuminé la civilisation humaine. Nommer le premier rover chinois sur Mars après le dieu du feu signifie allumer la flamme de l’exploration planétaire chinoise», a déclaré Wu Yanhua, directeur adjoint de la CNSA.

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Littéralement, Zhu signifie souhait et exprime les bons vœux pour l’exploration de l’univers par l’humanité. Et Rong, signifiant intégration et coopération, reflète la vision chinoise de l’utilisation pacifique de l’espace et de la construction d’une communauté avec un avenir partagé pour l’humanité, a déclaré le scientifique.

«Le nom de ce dieu est un autre exemple de la romance scientifique des travailleurs de l’aérospatiale chinois, car ils ont nommé les vaisseaux spatiaux, y compris Tianwen, Chang’e et Beidou, d’après la culture traditionnelle chinoise, qui montre également l’esprit d’exploration et de confiance culturelle du peuple chinois», a indiqué ce dernier.

La Chine a lancé sa sonde sur Mars, Tianwen-1, le 23 juillet 2020. Le vaisseau spatial, composé d’un orbiteur, d’un atterrisseur et d’un rover, est entré sur l’orbite de stationnement de Mars le 24 février.

«La partie la plus difficile de la mission sera l’atterrissage en douceur en mai, un processus autonome de sonde d’une durée de sept à huit minutes. La sonde utilisera sa forme aérodynamique, son parachute et son rétrorocket pour décélérer et amortir les jambes pour se poser», a indiqué la CNSA.

Les ingénieurs et scientifiques spatiaux chinois ont choisi une région relativement plate dans la partie sud de l’Utopia Planitia, une grande plaine située sur la planète Mars, comme zone d’atterrissage potentielle.

D’après les scientifiques, des recherches antérieures sur Marx ont montré que le site d’atterrissage potentiel pourrait être le bord d’un ancien océan ou d’un lac dans les débuts de l’histoire de Mars.

Les scientifiques chinois sont impatients de trouver plus de preuves de la glace d’eau sur Mars. Car en février 2021, deux chercheurs britanniques ont établi qu’une partie de l’eau martienne, qui est principalement enfermée dans des calottes glaciaires ou sous terre, s’évapore encore sous forme d’hydrogène.

Les objectifs scientifiques de Tianwen-1 comprennent la cartographie de la morphologie et de la structure géologique, l’étude des caractéristiques du sol de surface et de la distribution de la glace d’eau, l’analyse de la composition du matériau de surface, la mesure de l’ionosphère et les caractéristiques du climat et de l’environnement martiens à la surface et la perception du physique champs et structure interne de Mars.

L’orbiteur est équipé de sept types d’instruments scientifiques: deux caméras de télédétection, un radar d’exploration souterraine en orbite autour de Mars, un spectromètre de minéralogie de Mars, un magnétomètre de Mars, un analyseur d’ions et de particules neutres de Mars et un analyseur de particules énergétiques de Mars.

Le rover chinois à six roues à énergie solaire s’apparente à un papillon bleu d’une masse de 240 kg. Il porte une caméra de terrain, une caméra multi-spectrale, le radar d’exploration souterraine de Mars-Rover, le détecteur de composition de surface de Mars, le détecteur de champ magnétique de Mars et le moniteur de météorologie de Mars.

La Chine a lancé une campagne mondiale de dénomination de ce rover chinois en juillet 2020. Les internautes chinois et étrangers ont été invités à voter pour leur nom favori parmi 10 candidats du 20 janvier au 28 février.

Le mois dernier, trois noms possibles ont émergé, avec Zhurong en tête de liste. En 2016, la Chine a fixé le 24 avril comme la Journée nationale de l’espace  pour marquer le lancement de son premier satellite «Dongfanghong-1» dans l’espace le 24 avril 1970.