Par Project Syndicate, de Andrew Sheng et Xiao Geng – L’année prochaine marquera le 50e anniversaire du voyage du président américain Richard Nixon en Chine pour rencontrer le président du Parti communiste chinois Mao Zedong et le Premier ministre chinois Zhou Enlai – une étape majeure vers le rétablissement des relations après des décennies d’éloignement et d’hostilité. Un demi-siècle plus tard, les progrès qu’ils ont lancés ont été presque perdus, et le président américain Joe Biden est en partie à blâmer.

Les différences idéologiques entre les États-Unis et la Chine en 1972 n’auraient pas pu être plus marquées. Mais les deux parties ont reconnu les vastes avantages d’une détente. En isolant l’Union soviétique, ils ont précipité la fin de la guerre froide. Et en permettant à la Chine de se concentrer sur un développement économique pacifique, ils ont renforcé la prospérité mondiale pour les décennies à venir.

Grâce à une main-d’œuvre nombreuse et à des terres abondantes, la Chine est devenue une puissance manufacturière, permettant aux entreprises internationales de réduire leurs coûts de production et de fournir des produits plus abordables aux consommateurs. Au fil du temps, les revenus chinois ont augmenté et la production à bas prix a commencé à se déplacer ailleurs. Mais les progrès économiques de la Chine – en particulier la demande croissante de son immense marché intérieur – ont continué de profiter au reste du monde.

En fait, comme l’ont souligné Charles Goodhart et Manoj Pradhan, le monde doit la Grande Modération – la période de diminution de la volatilité macroéconomique qui a duré des années 1980 à 2007 – en grande partie à l’intégration de la Chine dans l’économie mondiale. Les États-Unis ont récolté de riches récompenses de la montée en puissance de la Chine au cours de cette période.

Mais les États-Unis ont également commis plusieurs erreurs stratégiques. La fin de la guerre froide a donné au pays une opportunité sans précédent de mettre à jour l’ordre mondial pour une ère définie par de nouveaux défis et rivalités. Mais, comme l’a déploré Richard Haass, il a gaspillé cette opportunité, se consacrant à la place – et 8 000 milliards de dollars – à une guerre contre le terrorisme qui était imparfaite dans sa conception et un échec dans la pratique.

Pendant ce temps, les États-Unis n’ont pas réussi à s’adapter à l’évolution de l’économie mondiale. Lorsque des millions d’Américains ont perdu des emplois dans le secteur manufacturier, ils ont blâmé le commerce, en particulier avec la Chine, même si la technologie a joué un rôle bien plus important. La baisse des revenus de la classe moyenne et la montée des inégalités ont exacerbé le mécontentement.

La crise financière de 2008 a exacerbé ces frustrations. Au-delà de la mise en évidence de l’échec total du gouvernement à contrôler le secteur financier, la crise a montré que la position des États-Unis au sommet de la hiérarchie économique mondiale n’était plus inattaquable. Alors que les États-Unis ont déclenché la crise et souffert d’une récession, la croissance de la Chine n’est jamais descendue en dessous de 6%, et le plan de relance massif du pays en 2009 a contribué à alimenter la reprise mondiale en faisant grimper les prix des matières premières.

Donald Trump a remporté la Maison Blanche en 2016 en sentant – puis en attisant – les peurs et les frustrations croissantes des électeurs, et en décrivant la perte de la primauté américaine comme une menace existentielle dont la Chine était responsable. Mais loin de «redonner de la grandeur à l’Amérique», Trump a encore érodé la position mondiale du pays en abandonnant ses engagements, en s’aliénant des alliés et en échouant à concevoir quoi que ce soit de proche d’une stratégie cohérente pour relever les défis communs. Sa guerre commerciale contre-productive avec la Chine en est un bon exemple.

Pourtant, Trump n’était pas le seul à considérer la Chine comme une menace majeure qui doit être contenue. Cela est devenu clair sous l’administration Biden, qui, malgré le renversement de nombreuses autres politiques de Trump, a maintenu une ligne dure à l’égard de la Chine et tente même de créer une coalition de démocraties pour la contenir.

Après les quatre années tumultueuses au pouvoir de Trump, Biden a eu l’occasion d’organiser une réinitialisation, en s’engageant de manière constructive avec la Chine, ainsi qu’avec la Russie, pour déterminer comment gérer un monde multipolaire. Au lieu de s’en emparer, il a créé le sentiment que les pays pourraient devoir choisir un camp dans la rivalité américano-chinoise.

Compte tenu de la réputation mondiale battue de l’Amérique, Biden pourrait bien constater que cette approche ne produit pas un résultat entièrement favorable. Même les puissances européennes ont adopté un ton plus doux envers la Chine – avec laquelle elles entretiennent des liens économiques cruciaux – et ont exprimé le désir d’éviter une stratégie trop militarisée.

Que cela plaise ou non aux États-Unis, un ordre multipolaire existe déjà à bien des égards. Comme le montrent des études récentes du Belfer Center de Harvard, la Chine rattrape rapidement les États-Unis en termes de technologies et de capacités militaires, bien que les États-Unis restent en tête dans les domaines de la finance, de la recherche et du développement, de l’éducation et de l’accès aux talents mondiaux.

De plus, contrairement à la guerre froide, les principales puissances mondiales – en particulier les États-Unis et la Chine – sont des pairs économiques. Comme l’a montré une étude RAND de 1988 , le PIB de l’Union soviétique a culminé à 60 % du PIB des États-Unis en 1977. Alors que l’Union soviétique dépensait 15 à 17 % de son PIB pour la défense, soit trois fois la part des États-Unis, son revenu par habitant s’élevait à seulement la moitié de l’Amérique.

En revanche, la Chine et la Russie représentent ensemble environ 77% du PIB américain en dollars courants et 137% en parité de pouvoir d’achat. En outre, les États-Unis sont alourdis par la dette, qui a gonflé à 29,2 billions de dollars. À 122% du PIB, le ratio dette/PIB des États-Unis dépasse désormais son sommet de 119 % du PIB pendant la Seconde Guerre mondiale.

L’homme d’État allemand du XIXe siècle Otto von Bismarck a observé que dans un ordre mondial dominé par cinq États, il est toujours souhaitable de faire partie d’un groupe de trois. Comme l’ ancien secrétaire d’Etat américain Henry Kissinger a en pointe, cela implique que dans un ordre de trois pays, on devrait être dans le groupe de deux.

Au lieu de s’isoler en s’aliénant la Russie et la Chine, les États-Unis devraient s’engager avec eux sur un pied d’égalité – le plus immédiatement pour clarifier les questions sensibles relatives aux terres tampons et aux frontières. Les États-Unis devraient bien comprendre pourquoi la Russie est si préoccupée par l’adhésion de l’Ukraine à l’OTAN et pourquoi la Chine n’acceptera aucune déclaration d’indépendance de Taiwan ou sa militarisation par des puissances étrangères. Les États-Unis n’allaient pas tolérer les missiles soviétiques à Cuba en 1962, n’est-ce pas ?

L’hégémonie américaine est terminée. Mais un équilibre mondial stable du pouvoir est réalisable. C’est le coup de Biden.

Andrew Sheng

Xiao Geng

Andrew Sheng, membre distingué de l’Asia Global Institute de l’Université de Hong Kong, est membre du Conseil consultatif du PNUE sur la finance durable. Xiao Geng, président de la Hong Kong Institution for International Finance, est professeur et directeur de l’Institute of Policy and Practice du Shenzhen Finance Institute de l’Université chinoise de Hong Kong, Shenzhen.

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