Les trois astronautes prendront place à bord du vaisseau Shenzhou-12, propulsé par une fusée Longue-Marche 2F, qui s’arrimera à Tianhe (« Harmonie céleste »), l’unique module de la station spatiale chinoise.

Les trois astronautes, tout trois de sexe masculin, décolleront depuis la base de Jiuquan, dans le désert de Gobi, vers la station spatiale en construction, pour une première mission de trois mois.

La mission Shenzhou-12 constitue le troisième lancement sur les 11 qui seront nécessaires à la construction de la station entre 2021 et 2022, a annoncé lors d’une conférence de presse l’agence spatiale chargée des vols habités (CMSA).

Ils prendront place à bord du vaisseau Shenzhou-12, propulsé par une fusée Longue-Marche 2F, qui s’arrimera à Tianhe (« Harmonie céleste »), l’unique module de la station déjà dans l’espace. Le centre de contrôle et lieu de vie des astronautes, Tianhe, a été placé en orbite terrestre basse (à 350-390 km d’altitude), en avril 2021.

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A son bord, les astronautes devront assurer la maintenance, l’installation de matériel, les sorties dans l’espace, la préparation des missions de construction à venir et les séjours des futurs équipages.

La mission Shenzhou-12 est le troisième lancement sur les 11 qui seront nécessaires à la construction de la station entre 2021 et 2022. Quatre missions habitées sont prévues au total, pour des astronautes chinois, mais aussi étrangers.

En plus du module Tianhe, les deux modules restants, qui seront des laboratoires, devraient être envoyés dans l’espace en 2022. Ils mèneront des expériences en matière de biotechnologie, médecine, astronomie ou technologies spatiales.

Lors d’un point presse, Ji Qiming, assistant du directeur de la CMSA, a indiqué que cette mission «sera la première mission habitée dans le cadre de la construction de la station spatiale chinoise, et les membres d’équipage resteront en orbite pendant trois mois».

Les astronautes sélectionnés sont

  • Nie Haisheng, considéré comme «le plus expérimenté des trois, a participé à la mission Shenzhou-6 en 2005 et à la mission Shenzhou-10 en 2013»
  • Liu Boming, il s’agit de son deuxième vol, il a participé à la mission Shenzhou-7 en 2008, «laquelle a témoigné une sortie spatiale historique d’un astronaute chinois».
  • Tang Hongbo est «un nouvel arrivant dans l’espace. Il est devenu membre du deuxième groupe d’astronautes chinois en 2010».
  • Zhai Zhigang, Wang Yaping et Ye Guangfu seront les membres remplaçants de l’équipage