Par Yuen Yuen Ang – Lorsque le président Joe Biden a pris ses fonctions en 2021, son premier message au reste du monde a été : «L’ Amérique est de retour». Après avoir assumé son troisième mandat de secrétaire général du Parti communiste chinois (PCC) en octobre, le président Xi Jinping semble publier une proclamation similaire.

Au cours des deux derniers mois, les dirigeants chinois ont annoncé ou signalé une série de revirements politiques majeurs, mettant brusquement fin à près de trois ans de sévères restrictions zéro-COVID, atténuant la répression contre les entreprises technologiques et le secteur immobilier, réaffirmant son engagement envers la croissance économique , et tendant une branche d’olivier aux États-Unis lors du G20. Alors que la deuxième économie mondiale semble rouvrir ses portes aux entreprises, les investisseurs réagissent avec enthousiasme.

Mais, alors que la réinitialisation pro-business de la Chine est certainement de bon augure pour le commerce international et la paix et la stabilité mondiales, remettre l’économie chinoise sur la bonne voie nécessitera plus qu’un simple renversement des politiques récentes. Ce qu’il faut vraiment, c’est ramener le pragmatisme et une rétroaction honnête dans le système politique. Comme je l’ai montré dans mon livre « Comment la Chine a échappé au piège de la pauvreté », ces attributs ont défini la fameuse gouvernance adaptative de la Chine à l’époque de Deng Xiaoping.

Il y a une perception erronée commune selon laquelle le «modèle chinois» signifie un contrôle descendant par un gouvernement fort et autoritaire, flanqué d’entreprises d’État musclées. En fait, 30 ans de pauvreté et de souffrance sous Mao Zedong ont prouvé que la combinaison de la planification descendante, de la propriété de l’État et de la répression politique était une recette pour l’échec. C’est pourquoi Deng Xiaoping a discrètement introduit un système hybride que j’appelle « l’ improvisation dirigée « . Le PCC est resté fermement au pouvoir, mais le gouvernement central a délégué des pouvoirs à de nombreuses autorités locales à travers la Chine et, en même temps, a libéré les entrepreneurs privés du contrôle de l’État.

Jouant le rôle d’un directeur plutôt que d’un dictateur, le gouvernement de Pékin a défini des objectifs nationaux et établi des incitations et des règles appropriées, tandis que les autorités de niveau inférieur et les acteurs du secteur privé ont improvisé des solutions locales aux problèmes locaux. Dans la pratique, une grande variété de « modèles chinois » locaux ont émergé, proposant des innovations transformatrices de bas en haut, souvent d’une manière qui a surpris les autorités centrales. L’essor de l’économie numérique en est un exemple.

Puisque les idées doivent venir avant l’action, Deng Xiaoping s’est assuré qu’il changeait d’abord l’état d’esprit et les normes du PCC. Dans son discours historique de décembre 1978 lançant l’ère de «réforme et d’ouverture» de la Chine, il a fait de «l’émancipation de l’esprit» une priorité absolue pour le parti. Sous Mao, les gens n’osaient pas dire la vérité, de peur d’être sévèrement punis, créant un climat politique glaçant qui a donné lieu à des politiques désastreuses comme le Grand Bond en avant. Mais sous Deng Xiaoping, le nouvel impératif était de «chercher la vérité à partir des faits». Les politiques doivent être choisies parce qu’elles améliorent le bien-être des gens, et non parce qu’elles sont politiquement correctes.

Le système hybride de Deng Xiaoping – une direction descendante combinée à une autonomie ascendante – a été négligé à la fois par les faucons de l’ouest de la Chine et par les propres dirigeants de Xi Jinping. Lorsque Xi Jinping est arrivé au pouvoir, il a préféré une histoire différente sur le succès de la Chine, célébrant «l’avantage institutionnel» qu’un système de commandement descendant aurait sur le capitalisme démocratique occidental.

Certes, une approche descendante a donné des résultats impressionnants lors de la première épidémie de COVID-19. Grâce à des tests de masse, à un confinement strict et à d’autres mesures qui ne pouvaient être maintenues que sous un gouvernement fort et autoritaire, la Chine a atteint des infections et des décès proches de zéro de 2020 à 2022. Xi Jinping a adopté le zéro-COVID comme l’une de ses réalisations phares, déclarant récemment comme le Congrès national d’octobre que la Chine s’en tiendrait à la politique «sans vaciller».

Mais les événements ont ensuite pris une tournure rapide et inattendue. Exaspérés par les blocages sans fin, les citoyens chinois de divers horizons sont descendus dans les rues pour protester, forçant Xi Jinping à changer de position. Mais le renversement soudain de la politique zéro-COVID a entraîné une augmentation massive des cas et des hospitalisations avec laquelle la Chine continuera de lutter pendant un certain temps.

Xi Jinping et son équipe sont impatients de mettre la pandémie derrière eux et de restaurer la confiance des entreprises. L’assouplissement des réglementations économiques et la fin des contrôles pandémiques ont en effet soutenu les marchés des capitaux . De plus, après le pic des infections au COVID -19, la consommation intérieure devrait reprendre de plus belle (les réservations de vols ont déjà été multipliées par plusieurs immédiatement après la levée des exigences de quarantaine pour les voyageurs), et la fabrication et la logistique reviendront à la normale. Le gouvernement central a également promis des dépenses d’infrastructure supplémentaires pour stimuler la croissance.

Mais pour que le nouveau terrain économique porte ses fruits à plus long terme, Xi Jinping doit rouvrir les canaux de rétroaction du système politique. Cela signifie donner un exemple personnel et faire comprendre aux responsables du parti-État qu’il souhaite sincèrement qu’ils rapportent les réalités sur le terrain. Cela ne se produira pas si, dans la pratique, les diseurs de vérité sont réduits au silence et les propagandistes sont élevés.

Le gouvernement doit également donner plus d’espace à la société civile et aux médias. C’est une vision à court terme et finalement vouée à l’échec de penser que l’annulation de la liberté d’expression renforcera l’emprise du PCC sur le pouvoir. Sans un système régularisé de retour d’information sur les politiques, la gouvernance en souffre, entraînant le type de manifestations de masse qui ont explosé en novembre et érodant la légitimité du PCC basée sur les performances.

Un autre problème avec l’approche descendante de Xi Jinping est qu’elle laissera les investisseurs se demander quand la Chine pourrait à nouveau pivoter. Au cours de la dernière décennie, Xi Jinping a proclamé à plusieurs reprises son attachement à diverses «réformes», pour faire le contraire. Donner aux responsables des antécédents de pragmatisme et de franchise contribuerait grandement à rassurer les marchés. Changer les critères du système politique pour le recrutement et la promotion parlerait plus fort que de simples slogans.

Enfin, les dirigeants chinois devraient reconnaître que l’objectif primordial de s’attaquer aux problèmes de « l’âge d’or » du pays, tels que la réduction des investissements spéculatifs dans l’immobilier et la protection des droits des livreurs dans le commerce électronique, n’était pas faux. Les politiques précédentes se sont retournées contre elles parce qu’elles ont été mises en œuvre de manière arbitraire, laissant les entreprises inquiètes à l’idée que le parti puisse les modifier à tout moment. Xi Jinping et son entourage doivent pratiquer la transparence et la consultation dans l’élaboration de leurs politiques, plutôt que de simplement abandonner la poursuite d’un développement inclusif.

La Chine a accumulé une vaste expérience en matière de gouvernance adaptative entre la fin des années 1970 et le début des années 2010. Mais au moment où Xi Jinping est arrivé au pouvoir en 2012, le modèle économique de Deng Xiaoping avait atteint ses limites et avait commencé à produire des niveaux insoutenables de corruption, d’inégalité, de risques d’endettement et de pollution environnementale. Pourtant, la solution ne peut jamais être un retour au maoïsme. Au contraire, la Chine doit faire entrer «l’improvisation dirigée» dans le XXIe siècle.

Yuen Yuen Ang, professeur d’économie politique à l’Université Johns Hopkins, est l’auteur de How China Escaped the Poverty Trap (Cornell University Press, 2016) et China’s Gilded Age (Cambridge University Press, 2020).

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