De Project Syndicate, par Nancy Qian – Les populations urbaines chinoises ont enduré certaines des mesures de prévention des infections les plus intenses de la pandémie de COVID-19. Pendant 60 jours consécutifs, les 27 millions d’habitants de Shanghai ont été contraints à un confinement strict – et ils n’étaient pas seuls.

Pendant le pic de la vague Omicron BA.2 en avril et mai, 45 villes avec un total de 373 millions d’habitants étaient sous une sorte de verrouillage. C’est plus que les populations combinées des États-Unis (329,5 millions) et du Canada (38 millions) et 83 % de la population de l’Union européenne (447 millions).

La stratégie « zéro-COVID » de la Chine a fait des ravages sur son économie et sa population. Mais la vague Omicron a également mis en évidence la vulnérabilité continue de sa population âgée au virus. Au 2 juin, 40 % des personnes de plus de 60 ans – soit environ 95 millions de personnes – n’avaient reçu aucune dose de vaccin COVID-19, même si elles courent un risque plus élevé de maladie grave et de décès dû à la maladie.

L’une des raisons du faible taux de vaccination est que la population chinoise s’est simplement habituée aux faibles taux d’infections au COVID-19 au cours des deux dernières années. Maintenant que la vague Omicron a frappé, le risque perçu plus élevé de rester non vacciné devrait augmenter quelque peu la vaccination chez les personnes âgées.

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Cependant, une autre raison du faible taux de vaccination chez les personnes âgées est que beaucoup craignent les effets secondaires. Pour contrer cela, le gouvernement chinois a récemment introduit un programme d’assurance vaccin COVID-19 pour les personnes de plus de 60 ans. Les vaccinés qui tombent véritablement malades recevront 75 000 dollars, soit plus de quatre fois le revenu annuel moyen du pays ( 15 950 dollars ). C’est une idée astucieuse. Mais cela ne suffira pas, car le plus gros obstacle est le manque de confiance entre le public chinois et l’establishment médical.

Certes, tous les pays ont eu du mal à convaincre les populations concernées que les avantages des vaccins l’emportent sur les risques. Aux États-Unis, 15% des personnes ne sont toujours pas vaccinées contre le COVID-19, et 42% de ce groupe déclarent ne pas faire confiance aux vaccins. Pourtant, il s’agit d’une amélioration considérable par rapport à septembre 2020, lorsque 49% des adultes américains ont déclaré qu’ils ne prendraient pas de vaccin s’il en était disponible. Au sein de cette cohorte, 76% des répondants au sondage ont fait part de leurs préoccupations concernant les effets secondaires.

Les populations chinoises et américaines résistantes aux vaccins partagent ainsi une peur des effets secondaires. Mais les établissements médicaux chinois et américains ont répondu à ces préoccupations de manière très différente.

Aux États-Unis, l’establishment médical a tenté d’instaurer la confiance en menant des essais médicaux indépendants et transparents, dont les résultats sont rapportés dans des publications non censurées et soumis à des délibérations ouvertes à tous les niveaux – par des experts, des journalistes, des politiciens et le public. Cette approche s’appuie sur deux maximes bien connues de la santé publique : la confiance dans l’établissement médical augmentera l’adoption des traitements ; et cette confiance se construit par la transparence et la délibération ouverte .

En revanche, l’approche de la Chine a été presque complètement opaque. Le gouvernement a publié des données très limitées sur les essais de vaccins, et il a censuré toute discussion sur les effets secondaires – même les plus courants comme la douleur causée par l’injection. Les autorités chinoises ont suivi la maxime selon laquelle les informations sur des sujets controversés doivent être retenues pour empêcher la diffusion d’opinions qui pourraient aller à l’encontre des objectifs du gouvernement.

Cette stratégie s’est avérée contre-productive, car elle crée un vide d’information qui ne peut être comblé que par des rumeurs, des spéculations et des théories du complot. L’échec actuel contraste fortement avec le succès passé de la Chine en matière de prise de décision délibérative sur les questions de politique de santé. Après l’épidémie de SRAS de 2002-2004, la Chine a autorisé un débat constructif sur les problèmes de son système de santé. Comme beaucoup l’ont noté , plus de 80% des résidents ruraux et 40% des citadins n’avaient aucune assurance maladie d’aucune sorte à l’époque.

En réponse, le gouvernement a annoncé en 2009 qu’il investirait 850 milliards de RMB (127 milliards de dollars au taux de change actuel) pour fournir une couverture santé à 90 % de la population. Les deux années suivantes ont été marquées par des discussions intensives parmi et entre les décideurs politiques nationaux et régionaux, les experts de la santé, les dirigeants communautaires, les journalistes et le public. Les délibérations ont mené à de nombreux amendements à la politique proposée. Bien que le produit final n’ait pas été parfait, il s’est avéré populaire et a conduit à l’adoption généralisée de l’assurance maladie. En 2021, 95% des Chinois bénéficiaient d’une certaine forme de couverture.

Bien sûr, les délibérations sur les vaccins COVID-19 devront être plus rapides et ne seront pas gratuites. Les vaccins chinois susciteraient des critiques, et certaines personnes seraient toujours découragées par des effets secondaires courants (comme la fièvre) ou des risques plus rares (comme des réactions allergiques). D’autres critiqueraient la gestion de la pandémie par le gouvernement, s’ils en avaient l’occasion.

Mais ces coûts à court terme valent les avantages à long terme de renforcer la confiance dans les autorités de santé publique et d’augmenter les taux de vaccination au fil du temps. Comme d’autres pays l’ont découvert, la divulgation d’informations négatives sur les vaccins pourrait accroître la réticence du public à court terme, mais cela contribue à maintenir la confiance et à contrecarrer les théories du complot.

Pour lutter efficacement contre le COVID-19, il faut tenir compte du long terme, compte tenu de la forte probabilité de vagues futures et de la nécessité de campagnes de vaccination supplémentaires. Pour la Chine, encore plus que pour d’autres pays, instaurer la confiance est essentiel, car c’est une étape nécessaire pour s’éloigner de la stratégie zéro COVID. Ce changement entraînera naturellement plus d’infections et de décès. Mais des délibérations ouvertes sur les vaccins peuvent augmenter leur adoption, aider à modérer la propagation de la maladie et contrer l’impact négatif sur la confiance du public.

La Chine doit de toute urgence adopter la transparence sur cette question. Plus il attendra, plus il sera difficile d’abandonner sa politique zéro-COVID économiquement destructrice.

Nancy Qian

Nancy Qian, professeure d’économie managériale et de sciences de la décision à la Kellogg School of Management de la Northwestern University, est directrice fondatrice du China Econ Lab et du Northwestern’s China Lab et dirige l’initiative d’économie du développement de Kellogg.

Droits d’auteur : Project Syndicate, 2022.
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