Les autorités nucléaires chinoises ont annoncé que leurs chercheurs ont découvert de riches gisements d’uranium profondément sous la Terre, à près de 1500 m sous la surface de la Terre.

Selon les scientifiques impliqués dans le projet, d’importants gisements de qualité industrielle ont été découverts à des profondeurs auparavant considérées comme impossibles à atteindre, augmentant les réserves totales d’uranium estimées de la Chine à plus de deux millions de tonnes.

Cette semaine, la China National Nuclear Corporation a déclaré que « ce projet de classe mondiale est une percée majeure pour notre pays ».

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Avec son approvisionnement en énergie nucléaire augmentant plus rapidement que n’importe quel pays dans le monde, avec sept ou huit nouveaux réacteurs construits chaque année, la demande chinoise en uranium augmente d’année en année.

Cependant, comme la plupart des mines d’uranium de Chine sont de petite taille et offrent un minerai de mauvaise qualité. Ainsi, plus de 70% de son approvisionnement provient de pays comme le Kazakhstan, le Canada et l’Australie. Cette dépendance à l’égard de sources étrangères est considérée par Pékin comme un risque pour la sécurité.

Li Ziying, directeur de l’Institut de recherche de Pékin sur la géologie de l’uranium, a expliqué que les découvertes remettaient en question les théories dominantes sur les formations de gisements d’uranium, car il est généralement admis que les gisements ne peuvent être trouvés que dans des zones peu profondes et géo-physiquement stables.

Cependant, certains des plus grands gisements d’uranium récemment découverts dans le sud de la Chine sont situés à des profondeurs de plus de 1500 mètres sous la surface.

Selon les autorités nucléaires chinoises, Li Ziying et ses collègues ont découvert que l’uranium pouvait remonter directement du manteau terrestre et se retrouver piégé dans de petits « points chauds » à plusieurs milliers de mètres sous terre lors de collisions tectoniques massives.

Dans une interview accordée au quotidien Science and Technology Daily, Li Ziying a déclaré que la difficulté était qu’il n’y a généralement qu’un petit indice à la surface des gisements d’uranium profonds. Il a souligné que « le localiser est aussi difficile que de trouver un disque compact sur une zone de 10 000 km² ».

Pendant ce temps, un chercheur basé à Pékin étudiant le combustible nucléaire, qui a demandé à rester anonyme, a déclaré auprès de BeijingNews que « la découverte n’éliminera pas complètement la dépendance de la Chine vis-à-vis de l’uranium importé en raison des nombreux problèmes de coût et d’ingénierie liés à l’extraction des gisements ».

« Mais à long terme, cela aura probablement un impact profond sur la position de la Chine sur le marché mondial », a assuré Li Ziying.