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Comment la Chine peut atteindre son objectif du centenaire ?

De Project Syndicate, par Zhang Jun – Il y a deux ans, le président chinois Xi Jinping a déclaré que, lorsque la République populaire fêterait son centenaire en 2049, elle devrait devenir un «grand pays socialiste moderne» à économie avancée. Pour atteindre cet objectif ambitieux, la Chine devra se doter de trois autres décennies de performances économiques solides et d’un développement inclusif. La question est comment.

La première étape pour répondre à cette question consiste à comprendre ce qui a motivé les succès antérieurs de la Chine. La liste est impressionnante: trois décennies de croissance du PIB à deux chiffres; une forte augmentation du taux d’urbanisation, de 18% en 1978 à 57% en 2016; et une pauvreté en chute libre, selon les normes chinoises, de 250 millions de personnes en 1978 à 50 millions en 2016. À ce rythme, la Chine aura complètement éliminé la pauvreté au cours de l’année prochaine.

Mais la République populaire n’a pas prospéré dès le début. Au contraire, l’approche très dogmatique et centralisée de Mao, incarnée par la désastreuse révolutionnaire Grand Bond en avant et fanatique, n’empêchait pas seulement le pays d’avancer sur le plan technologique; cela a poussé l’économie au bord de l’effondrement.

Selon la commission de planification chinoise, à la fin de 1977, la Révolution culturelle, qui avait duré une décennie, avait coûté à la Chine une somme de 500 milliards de yen (70 milliards de dollars) en revenu national. Cela équivaut à 80% de tous les investissements en capital réalisés au cours des 30 premières années de la République populaire et dépasse la valeur totale des actifs immobilisés de la Chine au cours de cette période.

De plus, les 30 premières années de la République populaire n’ont guère contribué à la réduction de la pauvreté. En 1978, près de 84% de la population chinoise vivait sous le seuil international de pauvreté de 1,25 dollar par jour; le revenu par habitant représentait moins du tiers de la moyenne de l’Afrique subsaharienne; et 85% des Chinois vivaient dans des villages ruraux, isolés et dépourvus des nécessités de base telles que la nourriture et les vêtements.

Tout a changé en 1978, lorsque le successeur de Mao, Deng Xiaoping, a lancé sa stratégie de «réforme et d’ouverture». Grâce à ce changement de cap – qui met l’accent sur l’expérimentation, la surveillance et l’adaptation constantes – la Chine s’est engagée sur la voie de l’industrialisation, alimentée par de fortes croissance des exportations et guidé par les enseignements des pays récemment devenus des économies très performantes.

Au cours de ce processus, le gouvernement chinois a encouragé les entrées de capitaux étrangers à stimuler la croissance dans des secteurs présentant des avantages comparatifs potentiels. Lorsque ces secteurs sont devenus compétitifs à l’échelle mondiale, ils ont contribué à susciter un changement structurel progressif, l’accumulation de capital ainsi que la croissance de la productivité et de l’emploi.

Cette approche signifiait que l’économie de la Chine, malgré la taille de son marché intérieur, devenait extrêmement dépendante du commerce extérieur. Selon la Banque mondiale, le commerce représentait près de 38% du PIB en 2017 – un taux remarquablement élevé, en particulier pour un pays de cette taille. En réalité, le secteur de la transformation représente une part importante de ce total – plus de la moitié depuis 40 ans – et repose en grande partie sur des investissements directs étrangers.

Au début, la Chine n’importait même pas les matériaux à transformer, faute d’équipement et de savoir-faire; Au lieu de cela, il a en grande partie traité et assemblé les matériaux fournis par le client. Et lorsque la Chine a commencé à acquérir l’équipement nécessaire, celui-ci provenait en grande partie d’investisseurs étrangers, ne laissant que peu de revenus aux entreprises locales. Ce n’est que dans les années 90 que la Chine a commencé à traiter une plus grande quantité de matériaux importés.

Ce lent début souligne la stratégie de la Chine consistant à exploiter les forces des économies avancées pour l’aider à surmonter ses propres faiblesses. Toutefois, étant donné les distorsions institutionnelles, notamment la discrimination du secteur financier à l’encontre des entreprises privées, le recours à une utilisation «excessive» de capitaux étrangers était peut-être un meilleur moyen pour les entreprises chinoises de rejoindre les chaînes de valeur mondiales.

Alors que la Chine accumulait expérience et capitaux – processus qui s’était accéléré dans les années 90 -, elle a doublé cette approche en ouvrant des villes frontalières (telles que Shanghai) et des régions (comme le delta du Yangtsé) pour attirer davantage d’IED. Le gouvernement chinois a également encouragé les entreprises locales à former des coentreprises avec leurs homologues étrangères. En conséquence, la Chine est devenue un centre de fabrication mondial.

Mais loin de s’installer au bas des chaînes de valeur mondiales, la Chine a poursuivi sa montée en puissance, poursuivant ses progrès technologiques rapides et sa modernisation industrielle constante. La Chine a ainsi pu réduire considérablement sa dépendance à l’égard des capitaux étrangers au cours des 15 dernières années.

Au cours de la dernière décennie, toutefois, la croissance de la Chine a considérablement ralenti. Compte tenu de la nature à long terme des facteurs sous-jacents du ralentissement – notamment une demande mondiale plus faible pour les exportations chinoises, un ratio extrêmement élevé de la valeur ajoutée manufacturière au PIB et une population en âge de travailler en déclin – cette tendance devrait se poursuivre. Si la Chine veut atteindre le statut d’économie avancée d’ici 2049, elle devra donc apporter des changements importants à son modèle de croissance.

Les dirigeants chinois le reconnaissent. Reconnaissant que le pays a probablement connu une croissance du PIB à deux chiffres, les autorités s’efforcent de contenir la croissance du crédit et, plus largement, de réduire la dette et le risque financier afin de gérer la tendance au ralentissement de la croissance. En outre, il a essayé de stimuler la nouvelle croissance dans les secteurs de haute technologie. À cette fin, il a accéléré l’ouverture des marchés financiers et des capitaux.

Cependant, pour réaliser la vision de Xi, la Chine doit aller plus loin, en transformant fondamentalement son modèle de croissance afin de générer une croissance plus importante des revenus sur son marché domestique. Une augmentation forte et durable de la demande intérieure est donc essentielle. Cela nécessitera, pour commencer, une urbanisation rapide et continue, la population des villes plus développées augmentant de 200 à 250 millions de personnes au cours des 30 prochaines années.

En outre, la réalisation de l’objectif de Xi dépendra de la croissance continue de la demande d’infrastructures physiques et des investissements massifs des entreprises en machines et matériel. Cela nécessiterait des progrès plus rapides pour ouvrir l’accès aux secteurs de marché en dépression et protégés, en particulier le secteur des services, non seulement aux entreprises étrangères, mais aussi – et surtout – aux entreprises chinoises privées. En bref, la Chine doit faire de sa taille considérable une source de croissance. Cela dit, il doit également assurer une concurrence nationale équitable, inversant ainsi le déclin de la confiance privée dans l’investissement au cours de la dernière décennie et améliorant la croissance globale de la productivité de l’économie.

L’accent mis sur les exportations a sans aucun doute bien servi la Chine au cours des quatre dernières décennies. Mais au cours des 30 prochaines années, la clé du succès consistera à libérer le potentiel énorme du marché intérieur chinois, notamment en supprimant les obstacles institutionnels qui entravent le développement de la créativité des entreprises à capital fermé. Ce n’est qu’alors que la Chine pourra, au-delà de l’imitation de ses homologues plus développés, devenir le leader mondial de l’innovation.

Zhang Jun est doyen de la faculté d’économie de l’université de Fudan et directeur du China Center for Economic Studies, un groupe de réflexion basé à Shanghai. 

 

 

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