De Project Syndicate, par Shang-Jin Wei – La récente décision de la Chine d’abandonner sa politique stricte de zéro COVID a conduit beaucoup à croire que son économie rebondira. L’Economist Intelligence Unit, par exemple, a révisé à la hausse ses prévisions de croissance du PIB chinois en 2023, à 5,2%.

Mais la reprise de la croissance n’est pas automatique et la Chine doit faire face à plusieurs défis, notamment la baisse de confiance des entreprises et des ménages quant à leurs revenus futurs à court terme, une croissance insuffisante de la productivité à moyen terme et une transition démographique défavorable à long terme.

Le rétablissement de la confiance peut être plus important que l’expansion du crédit à court terme. Après une période prolongée de fermetures répétées, de nombreux petits entrepreneurs et travailleurs des secteurs de services traditionnels qui craignent pour leur emploi et leurs revenus hésitent à faire des achats.

De même, de nombreuses entreprises hésitent à investir, après les récentes perturbations des revenus et un contrôle réglementaire plus strict dans l’éducation, la technologie et d’autres secteurs. Dans une récente enquête sur les entreprises nationales et étrangères opérant en Chine, la China Europe International Business School, basée à Shanghai, a constaté que la confiance des entreprises chinoises avait atteint un nouveau creux.

Le pessimisme peut être auto-réalisateur. Si suffisamment d’entreprises et de ménages perdent confiance et réduisent leurs dépenses, il y aura une baisse de la demande de produits et de services par d’autres entreprises. Mais une baisse des revenus finirait par nuire aux fournisseurs en amont de ces entreprises. Pour briser le cycle du pessimisme, les décideurs chinois doivent restaurer la confiance à court terme.

Mais leurs options sont limitées. Rendre les politiques futures plus prévisibles serait très utile pour renforcer la confiance, mais la prévisibilité des politiques ne peut être obtenue par une simple proclamation gouvernementale. Alors que l’expansion du crédit stimulerait la demande globale, elle pourrait avoir l’effet indésirable de faire monter l’inflation. Pendant ce temps, les tests coûteux de COVID-19 et les quarantaines ont mis à rude épreuve la capacité budgétaire de la Chine.

Une politique à envisager est une réduction limitée dans le temps de l’impôt sur les ventes et sur le revenu des sociétés. En ne réduisant ces taxes que temporairement, la Chine pourrait réduire le poids de sa dette publique et stimuler la consommation des ménages. De même, une réduction à durée limitée de l’impôt sur les sociétés pourrait encourager davantage l’investissement du secteur privé qu’une réduction permanente équivalente.

Pour accélérer le rythme de croissance de la productivité à moyen terme, l’économie chinoise a besoin de plus que de brevets et de logiciels supplémentaires. Il a besoin d’une meilleure répartition des ressources entre les individus, les entreprises et les secteurs. Par exemple, en réformant le système d’enregistrement des ménages hukou , la Chine pourrait déployer plus efficacement la même quantité de ressources humaines tout en améliorant l’équité sociale. Une autre étape qui pourrait contribuer à stimuler la productivité consiste à uniformiser les règles du jeu entre les entreprises publiques et les entreprises du secteur privé pour l’obtention de crédits bancaires et de licences gouvernementales.

Pour améliorer la croissance à moyen terme, la Chine doit tenir compte des leçons de sa propre histoire et se concentrer sur la suppression des obstacles à l’entrée sur le marché et à l’entrepreneuriat. Le taux de croissance d’une économie résulte de la combinaison d’une augmentation de la taille moyenne des entreprises existantes (croissance intensive des marges) et d’une augmentation du nombre d’entreprises (croissance extensive des marges). Une étude du secteur manufacturier chinois que j’ai co-écrit avec Xiaobo Zhang suggère qu’au cours des dernières décennies, la croissance des marges extensives a représenté environ 70% de l’expansion globale du PIB.

À long terme, le plus grand défi économique auquel la Chine est confrontée est la diminution de la main-d’œuvre du pays. Contrairement à des concurrents économiques comme le Vietnam et l’Inde, la population chinoise en âge de travailler diminue depuis près d’une décennie. Même si la croissance de la productivité reste constante, cette évolution démographique conduirait à une croissance du PIB toujours plus faible.

Certaines mesures politiques, telles que l’importation massive de main-d’œuvre étrangère, pourraient fonctionner, mais entraîneront probablement des complications sociales ou politiques. D’autres, comme les tentatives d’augmentation du taux de natalité, de relèvement de l’âge de la retraite ou d’augmentation de la participation des femmes à la population active, ne semblent pas très prometteuses.

L’amélioration de la qualité de la main-d’œuvre est toutefois un objectif plus réaliste. Par exemple, la Chine pourrait augmenter le niveau d’éducation moyen de sa main-d’œuvre en améliorant les taux de rétention et d’achèvement dans les lycées et les écoles professionnelles des zones rurales. L’omniprésence des téléphones intelligents et des tablettes offre une nouvelle voie potentielle pour améliorer les compétences des travailleurs. Mais, après une période de durcissement des réglementations sur les services d’éducation en ligne, cela peut nécessiter un environnement politique plus permissif qui encourage l’entrepreneuriat dans ce domaine.

Enfin, la Chine ne devrait pas être trop obsédée par la croissance rapide du PIB. Il doit plutôt se concentrer sur l’augmentation du revenu par habitant et l’amélioration de la qualité de vie. Ceux-ci comptent intrinsèquement plus pour le peuple chinois que la croissance du PIB et ne dépendent pas autant de la taille de la population.

Shang-Jin Wei, ancien économiste en chef à la Banque asiatique de développement, est professeur de finance et d’économie à la Columbia Business School et à la School of International and Public Affairs de l’Université de Columbia.

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