Un espion chinois a été arrêté en Belgique puis extradé aux Etats-Unis, où il est soupçonné d’avoir tenté de dérober des secrets à des compagnies aéronautiques.

Le conflit entre la Chine et les Etats-Unis prend un nouveau tournant, après les récentes déclarations sur Taïwan, les mers de Chine, le vol de propriété intellectuelle. Bill Priestap, haut responsable de la police fédérale, a indiqué à la presse que c’est la première fois qu’un agent du renseignement chinois est extradé vers les Etats-Unis.

Les autorités américaines accusent Xu Yanjun, alias Qu Hui ou Zhang Hui, d’avoir cherché depuis 2013 à obtenir des informations sur plusieurs compagnies aéronautiques, dont General Electric Aviation. Cet agent du ministère de la Sécurité d’Etat chinois aurait identifié des experts employés par ces entreprises et les aurait attirés en Chine sous prétexte de conférences universitaires, en leur payant le voyage.

Il a été arrêté le 1er avril en Belgique et extradé le 10 octobre vers les Etats-Unis, où il a été inculpé pour « tentative d’espionnage économique », a annoncé le ministère américain de la Justice. Il devrait être jugé à Cincinnati dans l’Ohio, où se trouve le siège de General Electric Aviation.

« Ce n’est pas un incident isolé, cela s’inscrit dans le cadre de la politique économique de la Chine qui se développe aux dépens des Etats-Unis », a indiqué John Demers, ministre adjoint de la Justice pour la sécurité nationale. « Nous ne pouvons pas accepter qu’une nation récolte ce qu’elle ne sème pas », a-t-il ajouté. De son côté, le procureur fédéral Benjamin Glassman, a indiqué que cette inculpation montre que les autorités américaines ne « se contentent pas de détecter les cas d’espionnage mais arrêtent leurs auteurs ».

« Cette extradition sans précédent d’un agent des renseignements chinois met en lumière la supervision directe parle gouvernement chin ois de l’espionnage économique contre les Etats-Unis », a déclaré Bill Priestap, directeur adjoint du FBI pour le contre-espionnage.

Ces allégations ont été rejetées par le porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères, qui a parlé de « fabrication de toutes pièces ». « Nous espérons que la partie américaine pourra simplement, et en accord avec la loi, préserver les droits de ce ressortissant chinois », a déclaré Lu Kang lors d’un point de presse.

Selon le département américain de la Justice, Xu Yanjun est un directeur de division adjoint du ministère chinois de la Sécurité d’Etat pour la province de Jiangsu.  Fin septembre, des policiers américains avaient déjà arrêté à Chicago, Ji Chaoqun, 27 ans, pour avoir été chargé par les services secrets de son pays de collecter des renseignements sur huit scientifiques et ingénieurs, dont certains sous contrat avec le secteur de la Défense.

Les services chinois semblaient vouloir acheter, par son entremise, des documents à ces huit personnes nées à Taïwan ou en Chine et naturalisées américaines. L’une d’entre elles était un ingénieur travaillant « dans l’un des plus importants fournisseurs mondiaux de moteurs d’avion, civils et militaires », selon l’attestation du FBI.