De Project Syndicate, par Yu Yongding – Le 2 juillet 1997, le baht thaïlandais s’est effondré. Après des vagues d’attaques spéculatives, le gouvernement s’est retrouvé à court de devises étrangères et est devenu incapable de soutenir son rattachement du taux de change au dollar américain. Ainsi, il a fait flotter le baht, qui est tombé en chute libre. Une vague d’entreprises thaïlandaises financières et non financières qui avaient beaucoup emprunté en dollars ont déposé le bilan. La crise financière asiatique avait commencé.

Incapables d’assurer le service de leur dette extérieure, la Thaïlande, l’Indonésie et la Corée du Sud se sont tournées vers le Fonds monétaire international pour obtenir de l’aide. Mais les plans de sauvetage du FMI étaient trop peu nombreux, trop tardifs et assortis de conditions excessivement dures. L’Asie de l’Est, apparaissait de plus en plus, ferait mieux de se sauver.

La région avait certainement des ressources. Bien que certains pays, comme la Thaïlande, aient enregistré des déficits courants, l’Asie de l’Est dans son ensemble a enregistré un excédent extérieur. Ainsi, en septembre 1997, le Japon a proposé de mettre en commun les réserves de change de la région et de les utiliser pour sauver les pays en difficulté. Le « Fonds monétaire asiatique » qui serait créé pour gérer cette facilité agirait, promettait-on, plus rapidement et imposerait des conditions moins strictes que le FMI. Mais les États-Unis et le FMI se sont opposés à l’initiative, et l’AMF était mort-née.

Néanmoins, les acteurs régionaux n’ont pas renoncé à la coopération. En mai 2000, les dix pays de l’ASEAN – Brunei, Cambodge, Indonésie, Laos, Malaisie, Myanmar, Philippines, Singapour, Thaïlande et Vietnam – plus la Chine, le Japon et la Corée du Sud (ASEAN + 3) ont signé l’Initiative de Chiang Mai (CMI), le premier accord d’échange de devises de la région.

En permettant aux pays d’échanger leurs devises locales contre des dollars américains pendant une période déterminée, le CMI était censé aider les emprunteurs régionaux à surmonter les problèmes de liquidité à court terme, servant ainsi de complément au FMI. Cela a ouvert la voie à la réalisation de la promesse de l’AMF : en 2009, le CMI est devenu le Chiang Mai Initiative Multilateralization (CMIM), un système multilatéral de mise en commun des réserves totalisant 120 milliards de dollars. En 2014, la facilité a été portée à 240 milliards de dollars.

Une autre étape importante est survenue en 2002, lorsque l’ASEAN + 3 a lancé l’ Initiative des marchés obligataires asiatiques (ABMI), dans l’espoir qu’un marché obligataire régional renforcerait la stabilité financière, réduirait la vulnérabilité aux inversions des flux de capitaux, atténuerait les asymétries de devises et d’échéances et contrerait sur bancaire. En mars 2022, le marché obligataire en monnaie locale de l’Asie de l’Est émergente valait 23 500 milliards de dollars .

En 2005, la Banque asiatique de développement a proposé la tentative la plus ambitieuse de coopération financière régionale : l’Asian Currency Unit . Panier de devises ASEAN + 3, l’ACU a été conçue comme un point d’ancrage auquel les pays de la région pourraient attacher leurs propres devises, dissuadant ainsi les dévaluations compétitives et permettant aux pays de la région de faire flotter leurs devises collectivement par rapport au dollar américain. Cela permettrait un ajustement plus rapide des déséquilibres des comptes courants et favoriserait les flux commerciaux et financiers régionaux.

S’appuyant sur l’idée de l’ACU, un groupe d’économistes japonais a conçu un concept supplémentaire : l’unité monétaire asiatique, dont la valeur refléterait une moyenne pondérée des monnaies d’Asie de l’Est. Mais, alors que les universitaires asiatiques ont accueilli les propositions comme des premières étapes possibles vers la création d’une monnaie régionale commune, ni l’ACU ni l’UMA n’ont gagné du terrain parmi les décideurs politiques.

Malheureusement, la coopération financière asiatique s’est essoufflée ces dernières années pour plusieurs raisons.

  • Premièrement, le besoin d’un soutien régional en liquidités est devenu moins urgent. La plupart des pays de l’ASEAN + 3 affichent la plupart du temps des excédents de compte courant, et la région avait accumulé quelque 3 700 milliards de dollars de réserves de change au moment où la crise financière mondiale a éclaté en 2008 – une augmentation de plus de six fois par rapport aux 542 milliards de dollars ils ont tenu en 1997.
  • Deuxièmement, bien que le marché obligataire asiatique ait fait des progrès impressionnants au cours des dix dernières années, le développement des marchés obligataires en monnaie locale est motivé par les besoins financiers nationaux plutôt que par la coopération financière régionale, et les obligations transfrontalières en monnaie locale sont rarement émises. En fait, le développement financier de chaque pays a largement dépassé le développement de l’infrastructure pour l’émission transfrontalière d’obligations en monnaie locale. En conséquence, des facteurs tels que des réglementations non normalisées, une liquidité insuffisante du marché et l’absence d’un système efficace de règlement des titres continuent d’entraver le développement de l’émission transfrontalière d’obligations en monnaie locale dans la région.
  • Troisièmement, depuis la crise financière asiatique, la plupart des pays d’Asie de l’Est ont adopté un régime de taux de change flottant dirigé. Mais aucun d’entre eux n’a rattaché sa monnaie à un panier de monnaies d’Asie de l’Est basé sur l’ACU, en grande partie parce qu’il n’est pas disposé à accepter des contraintes sur ses taux de change au nom de la stabilisation des taux de change entre les monnaies régionales.

Plus généralement, une plus grande coopération économique et financière est vitale pour la prospérité à long terme de l’Asie. Pourtant, sa poursuite – y compris la formation éventuelle d’une Communauté économique de l’Asie de l’Est – est fondamentalement une question politique et non économique. En raison de la proximité géographique et de la connectivité économique des pays d’Asie de l’Est, les gouvernements de l’ASEAN + 3 devraient de toute urgence remettre à l’ordre du jour l’effort commencé il y a 25 ans.

Yu Yongding, ancien président de la Société chinoise d’économie mondiale et directeur de l’Institut d’économie et de politique mondiales de l’Académie chinoise des sciences sociales, a siégé au Comité de politique monétaire de la Banque populaire de Chine de 2004 à 2006.

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