Les Etats-Unis ont annoncé le 11 octobre la réduction des transferts de technologie nucléaire civile vers la Chine, afin de lutter contre leur « détournement illégal » à « des fins militaires ou non autorisées ».

Au nom de la sécurité nationale, « ces mesures sont le fruit d’un réexamen de la politique gouvernementale lancé à la suite d’inquiétude au sujet des efforts de la Chine pour obtenir du matériel nucléaire, des équipements et de la technologie avancée en provenance de sociétés américaines », a déclaré le ministère américain de l’Energie dans un communiqué.

Cette annonce intervient au moment où Washington a lancé une offensive tous azimuts contre la Chine (Xinjiang, Taïwan, mers de Chine, politique intérieure américaine, …), dans un contexte de guerre commerciale. D’après un responsable américain, cité par l’Agence France Presse, les vols chinois de priorité intellectuelle américaine dans ce secteur se sont « accelérés » dernièrement. D’où la décision du ministre de l’Energie Rick Perry, d’agir : « les Etats-Unis ne peuvent plus ignorer les implications » chinoises dans « la sécurité nationale ».

Ces nouvelles règles vont s’appliquer « immédiatement » mais seulement sur les futures licences ou dans les cas encore à l’étude par les autorités de régulation, prévoyant de fait « une présomption de refus ». Cela concerne la coopération avec le géant étatique China General Nuclear Power Group, « actuellement inculpé pour conspiration en vue de voler de la technologie nucléaire américaine », selon le ministère.

D’autres sociétés chinoises sont visées. Toutefois, un responsable américain a expliqué que l’administration avait conscience « de l’importance du marché chinois pour les exportations de biens et services nucléaires américains ». Les exportations nucléaires américaines vers la Chine ont représenté quelque 170 millions de dollars (146,2 M€) en 2017, soit le 2nd débouché pour cette industrie américaine dans le monde, derrière le Royaume-Uni.

« L’industrie américaine risque de pâtir de cette décision à court terme », a admit le responsable, mais selon lui « l’effort concerté de la Chine pour copier et détourner les produits nucléaires américains provoquerait sur le long terme une perte permanente de marchés mondiaux et d’emplois aux Etats-Unis ». « Cette politique profitera aux sociétés et travailleurs américains en permettant de conserver un avantage compétitif sur le gouvernement chinois », a-t-il ajouté.