La guerre en Ukraine a mis la Chine dans une impasse. En tant qu’amie à la fois de la Russie et de l’Ukraine, la Chine n’a aucune envie de choisir un camp. Au contraire, la sagesse traditionnelle chinoise veut que, lorsque deux amis s’affrontent, l’objectif principal doit être de mettre fin au conflit par la médiation.

Alors que la position équilibrée de la Chine a suscité plus qu’un peu de suspicion, elle pourrait finir par accélérer la fin de la guerre – et apaiser les tensions avec les États-Unis.

Lorsque la guerre a commencé, les observateurs occidentaux ont souligné la position apparemment pro-Kremlin de la Chine, reflétée dans le refus des responsables chinois d’utiliser le mot «invasion» pour décrire l’agression de la Russie en Ukraine, leur accusation selon laquelle les actions de l’OTAN ont poussé les tensions russo-ukrainiennes au «point de rupture», et leur critique des sanctions occidentales.

Mais les Occidentaux ont accordé moins d’attention aux appels répétés de la Chine à tous les pays pour qu’ils respectent la souveraineté et l’intégrité territoriale des autres – un reproche clair, bien qu’indirect, de la Russie – et à la fourniture d’une aide humanitaire à l’Ukraine.

En fait, l’Occident semblait désireux de supposer que la Chine – qui avait conclu un accord de coopération avec la Russie trois semaines seulement avant l’invasion – était du côté de la Russie.

Le 13 mars, la veille de sa rencontre avec son homologue chinois, le conseiller américain à la sécurité nationale, Jake Sullivan, a averti que la Chine subirait « absolument » des conséquences si elle fournissait une assistance militaire à la Russie ou aidait le pays à échapper aux sanctions occidentales.

Pourtant, la rencontre de sept heures de Jake Sullivan avec le conseiller chinois en politique étrangère Yang Jiechi n’a pas été aussi antagoniste qu’on pourrait s’y attendre. Yang Jiechi a réitéré la position de la Chine pour promouvoir les pourparlers de paix, afin que le conflit puisse être terminé dès que possible. Le lendemain, le porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères, Zhao Lijian, a fait écho aux déclarations de Yang Jiechi, notant que la Chine est « complètement objective, impartiale et constructive ».

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Le même message a dominé la rencontre virtuelle du président chinois Xi Jinping avec le président américain Joe Biden quelques jours plus tard. Xi Jinping a décrit le regret de la Chine de voir la Russie et l’Ukraine recourir à la force militaire pour résoudre leurs désaccords, et il a exprimé son espoir que la Chine et les États-Unis travailleraient ensemble pour rétablir la paix.

Il y a des raisons de croire que les États-Unis deviennent plus réceptifs à la position de la Chine. Suite à la réunion Biden-Xi, la Maison Blanche a adouci son langage, notant que Biden avait «décrit les implications et les conséquences» si la Chine devait apporter un «soutien matériel» à la Russie, et «a souligné son soutien à une résolution diplomatique de la crise». Par ailleurs, les deux dirigeants « s’accordent sur l’importance de maintenir des voies de communication ouvertes » afin de « gérer la concurrence » entre leurs pays.

À la suite de la réunion, la Chine a offert aux États-Unis une preuve supplémentaire de son engagement envers la neutralité, annonçant une autre série d’aide humanitaire à l’Ukraine. Et Qin Gang, l’ambassadeur de Chine aux États-Unis, a expliqué que si la Chine reste attachée à son amitié «illimitée» avec la Russie, elle a une « ligne de fond » : le respect de la Charte des Nations Unies.

Du côté américain, le représentant américain au commerce a rétabli 352 exclusions de produits expirées pour les exportations chinoises de ses tarifs «Section 301». Bien que le nombre soit plus faible que prévu – 549 exclusions étaient éligibles – de nombreux analystes du marché l’ont interprété comme un geste de bonne volonté.

Et, dans une nouvelle encore meilleure pour les marchés, les régulateurs chinois et américains semblent prêts à progresser vers un accord sur les inspections d’audit américaines des entreprises chinoises cotées aux États-Unis. La Chine s’oppose depuis longtemps aux demandes américaines d’examiner les informations comptables des entreprises chinoises, de peur que les entreprises ne soient contraintes de divulguer des informations sensibles.

Mais les régulateurs chinois ont signalé une nouvelle volonté de faire certaines concessions pour éviter la radiation des entreprises chinoises, notamment en demandant aux grandes entreprises de se préparer à davantage de divulgations d’audit. Le marché a bien accueilli ce changement, donnant un coup de fouet aux cours des actions chinoises.

De telles actions annoncent à peine la fin de la rivalité américano-chinoise. Les États-Unis restent convaincus que la Chine a trompé l’Occident – ​​qui a longtemps soutenu son essor économique – en employant des pratiques commerciales déloyales, telles que le transfert forcé de technologie.

En tant que tel, tout effort de Biden pour adoucir la dure politique chinoise dont il a hérité de son prédécesseur, Donald Trump, est susceptible de se heurter à des contraintes politiques importantes. La Chine, pour sa part, insiste sur le fait que les États-Unis poursuivent injustement une politique de confinement qui équivaut à une trahison du partenariat économique de longue date des deux pays.

Ces croyances ont mis les deux camps sur la défensive. Ce qu’aucune des deux parties ne reconnaît, c’est que bon nombre de leurs craintes sont infondées, alimentées par la colère et la méfiance, plutôt que par de véritables menaces.

Dans ce contexte, la restauration de relations sino-américaines pacifiques et constructives doit se faire progressivement, soutenue par la reconstruction progressive de la confiance. Comme le dit la maxime chinoise, « la glace de trois pieds ne se forme pas en une seule journée froide ».

Comme nous avons déjà commencé à le voir, cependant, la guerre en Ukraine peut contribuer à renforcer et à maintenir les conditions d’un changement dans les relations américano-chinoises, et les récentes initiatives pourraient marquer un tournant, du moins dans le domaine économique.

La guerre de la Russie en Ukraine ne peut être justifiée – et la Chine n’a pas tenté de le faire. Au contraire, l’aide humanitaire de la Chine à l’Ukraine, associée à son insistance sur le respect de la souveraineté nationale et de l’intégrité territoriale, équivaut à un accord implicite avec les États-Unis et ses alliés sur le fait que la guerre doit cesser et que la souveraineté et l’indépendance de l’Ukraine doivent être préservées.

Alors que les relations américano-chinoises ont encore un long chemin à parcourir, la guerre en Ukraine a rappelé aux deux parties qu’elles ont un intérêt commun pour la paix et l’engagement économique.

Yang Yao, économiste de la « nouvelle gauche » chinoise

Yang Yao est professeur au Centre chinois de recherche économique et à l’École nationale de développement de l’Université de Pékin.

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