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Le coronavirus ne paralysera pas l’économie chinoise

De Project Syndicate – Par Zhang Jun – À peine cinq jours avant le nouvel an chinois, les autorités de Pékin ont finalement déclaré que l’épidémie de coronavirus originaire de Wuhan était une urgence de santé publique majeure.

Le gouvernement municipal de Wuhan ayant initialement caché des informations et n’ayant pas réussi à contrôler le virus, environ cinq millions d’habitants et de travailleurs temporaires ont quitté la ville pour les vacances du Nouvel An lunaire avant la fermeture officielle de la ville le 23 janvier. En conséquence, le virus s’est propagé rapidement dans toute la Chine et au-delà, conduisant à l’urgence sanitaire internationale de haut niveau actuelle.

Sans surprise, l’économie chinoise ralentit. Le secteur des services, qui comprend le commerce de détail, le tourisme, les hôtels et les transports, et qui représente plus de la moitié du PIB du pays, souffre gravement. Les perturbations dans ce secteur affecteront à leur tour le secteur manufacturier. Et l’inquiétude croissante de la communauté internationale face à la propagation continue du virus pourrait encore peser sur le commerce et limiter les mouvements de personnes. Mais la question clé est de savoir si nous pensons que cela durera plus longtemps.

Ma réponse est non. Il est très peu probable que l’épidémie de coronavirus dure longtemps. Malgré tous ses problèmes, la Chine a sans aucun doute une capacité inégalée à mobiliser des ressources en réponse à une urgence à grande échelle. Au cours des deux dernières semaines, par exemple, les efforts officiels visant à contrôler la panique ont été de premier ordre. En plus d’ordonner une mobilisation nationale du personnel médical et des ressources (y compris militaires), les autorités évaluent les capacités des principaux hôpitaux à diagnostiquer et traiter les patients atteints de coronavirus. Plus important encore, dans le cadre d’une campagne nationale de lutte contre la maladie annoncée le 20 janvier, les responsables identifient et observent tous les citoyens qui ont voyagé depuis et vers Wuhan depuis le début de l’épidémie.

Pendant ce temps, les communautés urbaines et les villages ruraux ont resserré les restrictions d’accès afin de réduire les mouvements et les regroupements inutiles de personnes, et même d’établir des systèmes de rationnement temporaires pour distribuer des masques faciaux aux familles et aux individus. De plus, les vacances ont été prolongées et les écoles restent fermées. En contribuant à minimiser l’exposition du public au pic de l’épidémie, ces étapes jouent un rôle efficace dans la lutte contre la propagation de l’infection. Il y a une probabilité plus élevée que l’augmentation du nombre d’infections ralentisse dans les semaines à venir.

Il est encore trop tôt pour évaluer le plein impact économique de l’épidémie de coronavirus. Cependant, le facteur clé ne sera pas la portée ou la gravité de l’épidémie, mais plutôt sa durée. Plus tôt l’épidémie sera terminée, plus l’économie chinoise se redressera rapidement, compte tenu de sa croissance tendancielle. Bien que des mesures de contrôle sévères affaiblissent les performances économiques actuelles, elles pourraient aider à mettre fin à l’épidémie plus tôt.

Dans tous les cas, tant sur le plan théorique qu’empirique, les épidémies ne peuvent provoquer que des ralentissements économiques à court terme. Cela dit, les chocs extérieurs ne modifieront pas de manière significative la tendance de croissance à moyen et long terme de l’économie chinoise. Une fois la tempête de coronavirus passée, par conséquent, l’économie rebondira et reprendra son cours précédent.

En 2003, par exemple, la plupart des économistes et des chercheurs estimaient que l’épidémie de SRAS réduirait la croissance du PIB du deuxième trimestre de la Chine d’environ un cinquième, mais réduirait de moins de 0,5 point de pourcentage le chiffre de l’année. Ces prévisions reflétaient le nombre limité de régions et de secteurs touchés par le SRAS, ainsi que l’attente que l’épidémie ne durerait pas plus de trois mois.

En l’occurrence, la croissance du PIB au deuxième trimestre a baissé de deux points de pourcentage, comme prévu. À l’époque, l’économie de la Chine connaissait une croissance d’environ 10% par an, et le ralentissement induit par le SRAS a été rapidement compensé par la forte croissance qui a suivi. Ainsi, sur un graphique de la croissance chinoise de 2002 à 2007, l’impact de l’épidémie de SRAS n’est même pas visible.

Bien que l’ampleur de l’épidémie de coronavirus dépasse maintenant celle du SRAS, sa durée est toujours le facteur clé pour évaluer l’ampleur de l’impact sur l’économie. Les données actuelles suggèrent que l’épidémie atteindra probablement un tournant dans les deux prochaines semaines. Cela signifierait que la Chine pourrait vaincre le virus au premier trimestre, ce qui est essentiel pour atténuer l’impact de l’épidémie sur la croissance globale en 2020.

Certes, la croissance annuelle du PIB de la Chine d’un peu plus de 6% au cours des dernières années est beaucoup plus lente qu’au moment de l’épidémie de SRAS. Mais les autorités chinoises peuvent encore assurer une reprise robuste grâce à des ajustements ciblés de la politique budgétaire et monétaire qui soutiennent les petites et moyennes entreprises et les entreprises du secteur des services touchées par l’épidémie de coronavirus.

Selon mes estimations préliminaires, le pire des cas est que l’épidémie ralentisse la croissance du PIB d’un tiers ou de la moitié au premier trimestre, laissant le chiffre 2-3 points de pourcentage inférieur à celui du premier trimestre de 2019 Mais si les choses commencent à se regarder au deuxième trimestre, le rebond qui s’ensuivra compensera en partie cette baisse. Et avec les ajustements nécessaires de la politique macroéconomique en place, la croissance économique s’accélérera à nouveau au cours du second semestre.

Pour autant qu’il n’y ait plus de chocs externes, l’assouplissement continu des politiques devrait limiter la baisse de la croissance du PIB en année pleine à 0,5-1 point de pourcentage. Cela impliquerait une expansion économique de 5 à 5,5% en année pleine en 2020, ce qui reste largement conforme à la tendance de croissance actuelle de la Chine. Mais il n’est pas encore clair si le gouvernement chinois, actuellement préoccupé par la lutte contre l’épidémie, réduira en conséquence son objectif de croissance du PIB pour cette année.

Zhang Jun est doyen de la School of Economics de l’Université Fudan et directeur du China Center for Economic Studies, un groupe de réflexion basé à Shanghai.

Copyright: Project Syndicate, 2020.
www.project-syndicate.org

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