De Project Syndicate – Par Shang-Jin Wei – En janvier, j’avais prédit que la propagation du nouveau coronavirus COVID-19 en Chine atteindrait un tournant dans la deuxième ou la troisième semaine de février. En effet, le nombre total de cas graves et critiques dans le pays est en baisse depuis le 22 février, et il n’y a eu aucun nouveau cas ces derniers jours autres que des voyageurs internationaux arrivant en Chine.

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Malheureusement, de nouvelles infections en dehors de la Chine ont augmenté très rapidement, avec des conséquences potentiellement désastreuses pour la santé publique et l’économie mondiale.

Face à cette pandémie, les décideurs peuvent tirer plusieurs enseignements utiles de la Chine et d’autres pays qui ont été parmi les premiers à être touchés par COVID-19. Cela est particulièrement utile pour les pays qui n’ont pas encore connu d’épidémie majeure. Surtout, ils doivent agir vite.

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Premièrement, les gouvernements et les autorités de santé publique doivent accélérer les préparatifs avant qu’une épidémie majeure ne se déclare. Lorsque COVID-19 arrivera, il y aura une augmentation de la demande de kits de test, de masques faciaux, de lingettes alcoolisées, de vêtements de protection, de lits d’hôpital et de machines de survie. L’Europe et les États-Unis n’ont pas bien utilisé leur délai de six semaines; d’autres pays devraient se préparer maintenant.

Si les approvisionnements intérieurs de ces matières sont limités, les pays devraient envisager d’en importer davantage de Chine, du Japon et d’ailleurs. Après tout, la plupart de ces produits ne sont pas de haute technologie et peuvent être fabriqués dans de nombreux pays. La Chine en particulier est impatiente de reprendre la production, et les usines y sont compétentes et peuvent répondre rapidement à une augmentation de la demande mondiale.

En outre, les plans d’urgence nationaux devraient garantir un nombre suffisant de lits d’hôpitaux – en particulier dans les unités de soins intensifs – en cas d’épidémie de grande ampleur. Si un plan national n’est pas réalisable ou est insuffisant, le gouvernement devra alors envisager de construire rapidement de nouveaux hôpitaux, en faisant appel à des sociétés étrangères si nécessaire.

Les autorités publiques doivent également conseiller le public de manière précoce, claire et énergique sur la manière de minimiser la propagation du virus, à la fois par l’hygiène personnelle et la distanciation sociale. Singapour, où les responsables de la santé et même le Premier ministre ont fourni des informations médicales précises au public, est un bon modèle à imiter.

Surtout, les gouvernements doivent agir tôt et de manière décisive pour imposer la distance sociale dès qu’il y a des signes d’une épidémie. Comme l’a montré l’entrepreneur de la Silicon Valley, Tomas Pueyo, de telles mesures ont été efficaces en Chine et seront probablement nécessaires dans de nombreux autres pays.

Afin d’atténuer certaines des retombées économiques de la pandémie, les décideurs doivent fournir une aide d’urgence rapide aux travailleurs, aux entreprises et aux institutions financières. COVID-19 aura un fort impact négatif sur l’économie globale à court terme, et potentiellement sur certains secteurs même à moyen terme.

Le choc d’offre négatif provoqué par les fermetures d’usines est transmis via les chaînes d’approvisionnement aux secteurs en aval du monde entier, y compris dans les pays qui ne connaissent actuellement pas de flambée majeure de COVID-19. En outre, la pandémie entraîne une contraction des revenus et de la demande, qui affecte partout les secteurs en amont. La baisse des revenus et de la confiance des entreprises qui en résulte peut entraîner une spirale descendante de la demande de produits et services. Pour prévenir les anticipations de récession auto-réalisatrices, les gouvernements doivent déployer rapidement des programmes d’urgence qui peuvent inclure la suspension temporaire des paiements d’impôts et d’intérêts, un soutien financier et des prestations de santé garanties aux travailleurs, et une aide financière aux banques.

Les pays doivent également utiliser au mieux (ou mieux) les technologies numériques. Les achats en ligne robustes peuvent compenser certaines des difficultés économiques auxquelles sont confrontés les détaillants et les usines, mais cela nécessite une large disponibilité d’Internet, une acceptation généralisée du paiement numérique par les entreprises et les ménages, et un système de livraison efficace et peu coûteux. Alors que la Chine a la chance de posséder les trois, de nombreux pays en développement n’en ont pas. Leurs gouvernements devraient donc envisager des réformes du secteur des services d’urgence qui permettraient aux entreprises compétitives sur le plan international d’aider à construire rapidement des infrastructures afin de faire avancer les objectifs nationaux de santé publique.

En ce qui concerne la relance économique, un programme coordonné au niveau international sera plus efficace pour lutter contre une récession mondiale qu’une action isolée de certains pays. Cela est particulièrement vrai dans le cas de la relance budgétaire. Lorsqu’un gouvernement réduit les impôts ou fournit une aide financière temporaire aux ménages nécessiteux, l’augmentation de la demande intérieure peut «fuir» vers les producteurs étrangers via une augmentation des importations. Cette fuite est particulièrement importante pour les petites et moyennes économies qui ont un rapport importations / PIB relativement élevé, et peut les décourager de poursuivre suffisamment de mesures de relance.

La coordination internationale peut aider à résoudre ce problème. Lorsque tous les pays augmentent leur demande totale, les taux de change n’ont pas besoin de bouger autant et l’augmentation de la demande mondiale profitera à tous. Le G20 ou le Fonds monétaire international peuvent jouer un rôle de coordination crucial à cet égard.

Enfin, la réduction des droits de douane et des barrières commerciales non tarifaires peut également aider à lutter contre une récession provoquée par une pandémie. De nombreuses grandes banques centrales ont déjà abaissé leurs taux directeurs à près de zéro et sont donc limitées dans leurs capacités supplémentaires. Mais de nombreux pays maintiennent diverses barrières commerciales qui à la fois augmentent les coûts de production et réduisent les revenus réels des ménages.

Alors que le risque de récession incite souvent les gouvernements à augmenter encore les barrières commerciales, l’inverse est nécessaire pour stimuler la production et l’emploi mondiaux. Comme pour l’expansion budgétaire, la libéralisation coordonnée des échanges offre les meilleures chances de succès, car les «concessions» de chaque pays aux entreprises étrangères bénéficieront d’un meilleur accès de leurs propres entreprises aux marchés étrangers. L’Organisation mondiale du commerce et le G20 doivent renforcer leur leadership dans ce domaine.

La pandémie de COVID-19 menace le monde de catastrophe. Mais la crise offre également aux gouvernements une rare chance d’entreprendre des changements de politique qui non seulement répondent au défi de santé publique à court terme, mais stimulent également le potentiel de croissance à long terme de l’économie mondiale.

Bien que les Chinois n’aient pas réellement inventé tous les dictons intéressants qui leur sont attribués, il est vrai que l’expression chinoise pour «crise» consiste en un caractère signifiant «danger» et un autre en «opportunité». Les gouvernements du monde entier devraient saisir l’occasion et ne pas gaspiller la crise du COVID-19.

Shang-Jin Wei, ancien économiste en chef à la Banque asiatique de développement, est professeur de finance et d’économie à la Columbia Business School et à la Columbia University School of International and Public Affairs.

Copyright: Project Syndicate, 2020.
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