Le Xiangqi est un ancien jeu de stratégie, qui simule une guerre entre deux pays anciens et reste encore très populaire parmi les chinois.

Le Xiangqi (象棋) possède 32 pièces, 16 de chaque côté, dont des soldats, des canons, des chars, des chevaux, des ministres, des gardiens et un général. Comme aux échecs, le jeu commence la partie du côté de l’échiquier.

Il se joue sur un tableau rectangulaire de 9 lignes de large sur 10 lignes de long. Ce jeu se joue avec 16 pièces par joueur qui sont placées sur les intersections des lignes. Les deux camps sont le rouge et le noir (ou bleu).

Chaque joueur possède :

  • 1 général (équivalent du roi) ;
  • 2 gardes (ou conseillers, mandarins) ;
  • 2 éléphants (ou ministres), donnant leur nom au jeu ;
  • 2 chevaux (proches des cavaliers aux échecs occidentaux) ;
  • 2 canons (ou bombardes) ;
  • 2 chariots (équivalents des tours) ;
  • 5 soldats ou élites (aussi communément appelés pions par analogie aux échecs occidentaux).

Il y a une barre qui divise le centre du plateau et cela représente la frontière entre Chuhe (楚河) et Hanjie (汉界). La division en Chu et Han représenterait la guerre entre le royaume de Chu et l’empire de Han en 203 avant notre ère. Lorsque le roi de Chu manquait de ravitaillement et de forces armées, il fit la paix avec l’empire de Han et une rivière fut établie pour délimiter les deux comtés.

L’objectif de ce jeu de société est de capturer le général ennemi. Dans le jeu, la frontière divise le plateau en deux et seuls les soldats, les canons, les chars et les chevaux sont autorisés à traverser la frontière.

Dans la partie inférieure du plateau de chaque côté, il y a un carré appelé jiugong (九宫). Cela représente la tente, ou plutôt le centre de commandement du général. Le général et ses gardiens ne sont pas autorisés à sortir de la tente. De plus, les deux ministres ne sont pas autorisés à traverser la frontière.

Le Xiangqi diffère des échecs occidentaux, car il a des pièces utilisées uniquement pour la défense, ce qui ajoute un niveau de complexité au jeu. Par conséquent, si le joueur perd toutes ses pièces d’attaque, il peut toujours tirer le jeu ou même le gagner avec la bonne stratégie.

L’emplacement des pièces s’inspire également d’anciens concepts chinois. Il y a cinq soldats à l’avant et cinq pièces derrière eux, ce qui est lié aux idées traditionnelles chinoises des cinq éléments. Les pièces contrastées, celles utilisées pour l’attaque et la défense, représentent le concept du yin et du yang.

Les premiers écrits sur le Xiangqi indiquent la popularité du jeu dès la période des Royaumes combattants, du Vᵉ siècle av. J.-C. à l’unification des royaumes chinois par la dynastie Qin en 221 av. J.-C. Dès le XIème siècle avant Jésus Christ dans le sud de la Chine, ce jeu est considéré comme une première forme de Xiangqi a être joué. Basé sur la littérature ancienne, il était utilisé pour l’entraînement militaire et la simulation.

Sous les dynasties Qing et Han, le Xiangqi a commencé à afficher progressivement les caractéristiques de la version moderne. Il y avait des pièces telles que des chevaux, des gardiens et des ministres, tandis que le Xiangqi commençait à apparaître dans des peintures et sur des tissus.

À la fin de la dynastie Song, le Xiangqi est devenu le jeu que les chinois pratiquent aujourd’hui. Il a également reçu le nom de «xiangxi», qui signifie «le jeu de simulation». Le jeu est également passé d’un jeu d’élite à un passe-temps populaire.

En 1952, le Xiangqi est devenu l’un des sports nationaux de la Chine et l’Association chinoise de Xiangqi a été créée en 1962. L’association est également connue sous le nom de Fédération chinoise des échecs.

Le jeu est ensuite interdit en 1966 pendant la Révolution culturelle, et il restera interdit jusqu’en 1974. La politique vis-à-vis du jeu d’échecs change alors radialement avec le projet «Grand Dragon», qui vise à faire de la Chine un géant échiquéen de niveau mondial avant l’an 2000.  De nos jours, le jeu est joué dans toute l’Asie et même dans le monde. Il existe également des associations Xiangqi dans de nombreux pays européens, dont Paris, avec des tournois organisés chaque année.

Le cadre du Xiangqi reflète le système de hiérarchie sociale de la Chine ancienne. Ainsi, le roi est considéré comme la personne la plus importante du royaume, et ne peut pas être appelé directement par son nom. Il est considéré comme irrespectueux d’utiliser le nom wang (王), le nom du roi, pendant le jeu.

D’ailleurs, seuls des termes généraux sont utilisés dans le jeu pour faire référence au roi. Il est protégé dans le jeu par les gardiens et les ministres et n’a pas le droit d’être blessé. Il n’y a pas de reine, reflétant le faible statut social historique des femmes en Chine.

De plus, les soldats ne peuvent pas être promus à Xiangqi, contrairement aux échecs occidentaux. Cela s’explique par le fait que la hiérarchie sociale chinoise est statique. Surtout dans la Chine ancienne, les gens n’étaient pas capables de changer de classe sociale ou de gravir les échelons de la hiérarchie sociale.