De Project Syndicate, par Yu Yongding – L’économie chinoise semble avoir largement rebondi après le choc COVID-19. Elle a enregistré une croissance annuelle de 4,9% au troisième trimestre de 2020, et le taux pourrait bien dépasser 5% de croissance au quatrième trimestre. Le résultat serait une croissance annuelle d’au moins 2% en année pleine – pas mal à un moment où une grande partie du monde est confrontée à une récession provoquée par une pandémie. Mais cela ne veut pas dire naviguer en douceur.

La croissance de la consommation est un facteur clé pour déterminer la performance globale probable de la Chine en 2020. Bien que les chiffres de la consommation finale pour le troisième trimestre ne soient pas encore disponibles, les ventes au détail totales de biens de consommation sociaux offrent une approximation utile. Malheureusement, le tableau n’est pas particulièrement brillant: bien que la croissance mensuelle des ventes au détail de biens de consommation sociale soit devenue positive depuis août, les ventes totales ont baissé de 5,9% sur un an au cours des dix premiers mois de 2020.

Le consensus en Chine est que le taux de croissance annuel des ventes au détail de biens de consommation sociale ne deviendra positif qu’en toute fin d’année, malgré la reprise de la consommation des ménages. Et l’expérience passée suggère que la croissance de la consommation finale sera encore plus faible. En 2019, par exemple, les chiffres étaient respectivement de 6,3% et 8% .

La formation de capital est un autre déterminant clé de la performance économique. Ici, nous attendons également les derniers chiffres. Mais nous avons des données sur les investissements en immobilisations. Et, encore une fois, les nouvelles sont mitigées.

Au cours des dix premiers mois de 2020, les investissements en immobilisations ont augmenté de 1,8% sur un an. Cette croissance a été tirée avant tout par l’investissement immobilier, qui a progressé à un taux de 5,6% au cours de la même période. Mais l’investissement immobilier a montré des signes d’affaiblissement.

De plus, la composante la plus importante de l’investissement en immobilisations – l’investissement manufacturier – a reculé de 6,5% sur un an au cours des trois premiers trimestres de 2020. Si la croissance s’est un peu accélérée le mois dernier, elle était encore profondément en territoire négatif.

En règle générale, lorsque la croissance du PIB est inférieure à la croissance potentielle, le gouvernement chinois utilise tous les leviers possibles pour promouvoir les investissements dans les infrastructures. Après la crise économique mondiale de 2008, par exemple, le pays a mis en œuvre un plan de relance de 4 billions de yens (609 milliards de dollars) qui a stimulé une croissance de 44,3% des investissements dans les infrastructures en 2009.

Cela ne s’est pas vraiment produit cette fois-ci – et cela se voit. Les investissements dans les infrastructures n’ont augmenté que de 0,2% sur un an au cours des trois premiers trimestres de 2020. La croissance s’est quelque peu accélérée le mois dernier, mais seulement à 0,7% .

La performance des exportations est un domaine dans lequel la Chine a dépassé les attentes. Bien que les données officielles ne soient pas encore disponibles, il y a de bonnes raisons de penser que la croissance des exportations nettes pourrait avoir dépassé 10% jusqu’à présent cette année. Pourtant, les exportations nettes ne représentent qu’un peu plus de 1% du PIB, de sorte que l’effet sur la croissance globale de la Chine sera limité.

Les considérations susmentionnées, associées à un peu de conjectures, suggèrent qu’en 2020, l’économie chinoise croîtra d’environ 2% – beaucoup plus rapidement que les autres grandes économies, qui sont confrontées à des contractions. Mais la Chine est toujours confrontée à de sérieux défis. Deux problèmes ressortent: la qualité de l’emploi et les dépenses fiscales.

Jusqu’à présent cette année, la Chine a créé plus de dix millions de nouveaux emplois, dépassant son objectif officiel de neuf millions. Mais l’expérience passée indique qu’un taux de croissance du PIB de 2,5% est insuffisant pour soutenir la création de neuf millions d’emplois de qualité . Et, en effet, de nombreux diplômés universitaires ont du mal à trouver un emploi convenable. En fait, la croissance massive de l’emploi en Chine cette année pourrait bien se faire au détriment de la productivité du travail.

Sur le plan budgétaire, la Chine doit dépenser davantage. Certes, le ministère des Finances estime que les recettes budgétaires générales de la Chine en 2020 totaliseront quelque 21 mille milliards de yens, et que le déficit budgétaire sera d’environ 3,7 mille milliards de yens, soit environ 3,6% du PIB.

Mais cela implique que le gouvernement chinois a supposé une croissance nominale d’environ 5,4% pour 2020, bien plus que les 3% probables (2% de croissance annuelle plus un déflateur de 1% du PIB). Dans ce contexte, la seule façon d’atteindre l’objectif de déficit de 3,6% du PIB est de réduire les dépenses publiques.

Au cours des trois premiers trimestres de 2020, c’est exactement ce que le gouvernement chinois a fait, en réduisant ses dépenses publiques générales de 1,9%. Mais cette baisse a été éclipsée par la baisse de 6,4% des recettes publiques . De plus, les collectivités locales ont continué d’augmenter leurs dépenses via des fonds publics locaux, créés pour financer des projets d’investissement. (En théorie, ces dettes seront remboursées par les revenus des projets d’investissement concernés.)

Les gouvernements locaux financent leurs déficits en émettant leurs propres obligations de projets spéciaux. Cette année, ils ont été autorisés à émettre 3,75 billions de yens en obligations de ce type – un quota qu’ils ont déjà atteint. Le gouvernement central a déjà émis ses 3.76 billions de yuans (CN¥) d’obligations d’État, ainsi que 1 billion de yuans (CN¥) d’obligations de secours COVID-19.

Cela ne signifie pas que la Chine doit continuer à réduire ses dépenses. Au contraire, pour faire face aux défis à venir, le gouvernement doit relever son objectif de déficit et mettre en œuvre une politique budgétaire plus expansionniste, soutenue par une politique monétaire plus expansionniste.

Une telle approche comporte un risque minimal pour la Chine. La dette publique du pays représente un modeste 52,6% du PIB, et le gouvernement a encore beaucoup de marge pour émettre davantage d’obligations pour soutenir les investissements dans les infrastructures propices à la croissance.

De plus, le taux de croissance réel du PIB de la Chine est inférieur à son taux potentiel; l’indice de base des prix à la consommation n’était que de 0,5% en octobre; et l’indice des prix à la production est en territoire négatif depuis juillet dernier. Ajoutez à cela le succès de l’endiguement du COVID-19 par le pays, et il y a peu de raisons de craindre que l’inflation augmente ou que la position budgétaire de la Chine se détériore considérablement dans un avenir prévisible. En fait, comme l’ont montré l’échec des politiques d’austérité dans de nombreux pays, le plus grand risque pour la position budgétaire de la Chine peut provenir de la non- dépense.

Bien entendu, l’économie chinoise reste confrontée à de profonds défis structurels, auxquels les autorités doivent continuer de s’employer à résoudre si l’économie veut croître régulièrement dans les années à venir. Mais cela dépasse le cadre de la politique macroéconomique.

Yu Yongding, ancien président de la Société chinoise d’économie mondiale et directeur de l’Institut d’économie et de politique mondiale de l’Académie chinoise des sciences sociales, a siégé au Comité de politique monétaire de la Banque populaire de Chine de 2004 à 2006.

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